Welkom in ‘Dalifornia’, een oase voor Chinese zwervers en dromers

By | February 4, 2024

Om de danscirkel op de binnenplaats van de bed & breakfast te vinden, ga je noordwaarts vanaf de bedlakenfabriek die ambachtelijk is geworden naar de veganistische kantine, waar gasten worden aangemoedigd om ‘op blote voeten over de aarde te lopen en in de zon te baden’. Als je de onbemande ambachtelijke bierbar ziet waar klanten betalen op basis van het eresysteem, ben je te ver gegaan.

Welkom in het Chinese bergstadje Dali, ook wel Dalifornia genoemd, een oase voor wie ontevreden is over China, voor zwervers of gewoon nieuwsgierig.

De bijnaam van de stad is een eerbetoon aan Californië en de relaxte, boomknuffelende, zonovergoten stereotypen die de stad oproept. Het is ook een knipoog naar de toestroom van techwerkers die daarheen zijn gekomen sinds de komst van werken op afstand tijdens de pandemie om te coderen te midden van de schilderachtige omgeving, gelegen tussen met sneeuw bedekte, 3.000 meter hoge bergtoppen in het zuidwesten van China, aan de oevers van de glinsterende Erhai- Meer.

Het gebied is lange tijd een knooppunt geweest voor backpackers en kunstenaars, aangetrokken door de goedkope huurprijzen en de idyllische oude stad, waar oude stadspoorten en huizen met witte muren in de achtertuin verwijzen naar de geschiedenis van de etnische Bai-minderheid, die er al duizenden jaren woont. .

Maar de laatste tijd heeft Dali zich gevuld met een andere groep dwalende zielen: jonge mensen uit de megasteden van China, die op de vlucht zijn voor de intense levensstijl waar zovelen van hen ooit naar streefden. Ze zijn de hoge kosten van levensonderhoud, de moordende concurrentie, de recordbrekende jeugdwerkloosheid en het steeds onderdrukkender politieke klimaat beu en hebben van Dali China de huidige reisbestemming gemaakt.

“Jonge mensen die niet in de mainstream passen, kunnen alleen een stad aan de rand kiezen”, zegt de 28-jarige Zhou Xiaoming, die drie jaar geleden uit Shanghai verhuisde.

De heer Zhou, altijd een vrije geest, had als leraar gewerkt op een alternatieve school in Shanghai. Maar het leven daar was te duur voor hem en hij wilde meer lesmethoden uitproberen die buiten de mainstream vielen. Dali had er veel om uit te proberen: een experimentele kleuterschool waar leerlingen leerden wandelen, een andere die zich richtte op kunst en handwerk, en veel thuisonderwijs. De heer Zhou geeft nu privé les aan een student in een dorp tussen de theevelden aan de rand van de stad.

“Dali is afstandelijk en behoorlijk tolerant en heel flexibel, en er zijn allerlei soorten mensen. En de meeste van deze mensen zijn vreemd”, zei de heer Zhou.

Afhankelijk van je standpunt kan Dali, met zijn 560.000 inwoners, aanvoelen als een paradijs of als een parodie.

Op een recente woensdag draaide een Chinese vuurdanser rond op de binnenplaats van het huis van een Israëlische muzikant op het gedreun van een didgeridoo, een inheems Australisch instrument. Een paar kilometer verderop stroomden massa’s jonge mensen door de straten van de oude stad, waar ze goedkope waarzegboeken verkochten, terwijl er uit de omliggende bars pulserende muziek klonk. In een 24-uursboekwinkel besprak een leesgroep verspreid op vloerkussens Shen Congwen, een prominente schrijver uit de 20e eeuw.

Een schijnbaar onontkoombare slogan in Dali is genezend. Genezende yoga, genezende kampeertrips, zelfs genezende cafés. Op een recente dinsdag luisterden ongeveer twintig mensen in een co-workingruimte naar een lezing over het bestrijden van eenzaamheid. Bij de bed & breakfast danscirkel werden de deelnemers aangemoedigd om hun innerlijke kind te herontdekken.

De therapeutische sfeer was bijzonder intens in de Veggie Ark, een uitgestrekt complex ten noorden van de oude stad waar de veganistische kantine, yogastudio’s, gonglessen en een verfatelier zijn gevestigd. Ten slotte zou het ook een ‘zelfvoorzieningslaboratorium’ omvatten dat de 34-jarige Tang Guanhua op de binnenplaats heeft gebouwd: een met de hand gebouwde houten koepel die na voltooiing zou worden aangedreven door zonne-energie en zou dienen als tentoonstellingsruimte voor handwerk. uit lokale materialen.

De heer Tang wilde dat het laboratorium bezoekers zou aanmoedigen een duurzamere levensstijl te proberen. Toen hij meer dan tien jaar geleden een pionier was op het gebied van het natuurlijke leven in China door zelfgemaakte azijn te brouwen en zijn eigen elektriciteit op te wekken, vonden velen hem vreemd. Nu hadden acht mensen betaald om aan de koepelconstructie te werken.

“Voordat alles goed was, ging iedereen aan het werk. “Er zijn nu zoveel dingen mis”, zei hij tijdens een veganistisch hotpot-diner. “Mensen denken na over wat ze met zichzelf moeten doen.”

Sommige nieuwkomers zeggen dat ze voor altijd willen blijven; Anderen geven toe dat ze gewoon een alternatieve levensstijl willen proberen voordat ze terugkeren naar de drukte van de stad.

Toch zou zelfs de meest cynische waarnemer toegeven dat de stad merkbaar opener en ontspannener aanvoelt dan de meeste andere plaatsen in China.

“Mensen hier zullen niet opzettelijk proberen je labels toe te kennen. Je kunt gewoon jezelf zijn en gezien worden”, zegt Joey Chen, een 22-jarige freelanceschrijver die de universiteit verliet en een maand eerder vanuit de provincie Jiangxi naar Dali verhuisde.

Mevrouw Chen zat in de leeshoek op de zolder van een boekwinkel en las de roman “All Men Are Mortal” van Simone de Beauvoir. Beneden waren de muren versierd met foto’s van Kafka en Che Guevara.

De openheid strekt zich ook uit tot potentieel gevoelige onderwerpen. Bij een ander café zat een regenboogvlag in de spanten. Een andere boekwinkel bood boeken aan over religieuze onderwerpen, zoals het Indiase sjamanisme, het christendom en de Tibetaanse geschiedenis.

De vraag is hoe lang Dali zo’n toevluchtsoord kan blijven.

Toeristen en influencers trekken massaal naar Dali, zwaaiend met selfiesticks en poserend in roze auto’s die bedrijven verhuren voor fotoshoots. Aan de andere kant van de oude stad hebben kitscherige souvenirwinkels de plaats ingenomen van ambachtelijke kraampjes en boekwinkels. De oever van het meer wemelt van de elegant ontworpen bed & breakfasts die niet zouden misstaan ​​in Shanghai of Beijing en die vaak worden gerund door rijke nieuwkomers uit dezelfde plaatsen.

De huurprijzen zijn omhooggeschoten, waardoor oude bewoners uit de oude stad zijn verdreven en naar meer afgelegen dorpen zijn verhuisd.

En nergens in China is het echt immuun voor het verslechterende politieke klimaat – zoals Lucia Zhao, de eigenaar van de boekwinkel waar mevrouw Chen Beauvoir las, onlangs ontdekte.

Mevrouw Zhao, 33, verhuisde in 2022 vanuit Chengdu naar Dali nadat ze was ontslagen bij een technologiebedrijf. Ze opende haar boekwinkel, die zich richt op kunst, feminisme en filosofie, omdat ze een ruimte wilde creëren waar mensen weer kritisch konden leren denken, zei ze.

Maar in augustus namen ambtenaren plotseling al haar boeken in beslag, waarbij ze zeiden dat mevrouw Zhao alleen een reguliere bedrijfslicentie had aangevraagd en niet een licentie specifiek voor de verkoop van publicaties. Ze zweeg enkele maanden terwijl ze de vergunning aanvraagde en haar inventaris opnieuw opbouwde.

Ze was nu voorzichtiger bij het kiezen van boeken. Lokale functionarissen kwamen af ​​en toe langs om de winkel te inspecteren en hadden onlangs een tentoonstelling met anti-oorlogsboeken bekeken die ze had gepubliceerd.

“Er is absoluut meer speelruimte in Dali dan in steden als Beijing en Chengdu,” zei mevrouw Zhao. “Maar vergeleken met toen ik er vorig jaar was, is de ruimte kleiner geworden.”

Toch lijkt politiek voor veel mensen in Dali een van de laatste dingen waar ze aan denken. En misschien minder uit angst dan wel uit het feit dat ze juist naar Dali kwamen om aan zulke wereldse hoofdpijnen te ontsnappen.

In de keuken van een woonruimte die populair is bij programmeurs en ondernemers, herinnerde Li Bo, een dertigjarige programmeur, zich zijn eigen ervaringen met de grenzen van Dali’s tolerantie. Hij was in oktober naar Dali verhuisd nadat hij zijn kantoorbaan in Peking beu was geworden en raakte al snel bevriend met de andere bewoners van de jeugdkamer. Overdag werkten ze samen op het dakterras; ‘s Avonds gingen ze kroegentochten maken, met hun laptops op sleeptouw.

Niet lang na zijn aankomst, op Halloween, had hij zich verkleed als Covid-testwerkers, de in hazmat-pakken geklede karakters die de drie jaar van strikte beperkingen van China symboliseerden. Het was een grap, hield hij vol, geen politieke grap, maar hij werd kortstondig door de politie gearresteerd.

Maar te midden van de vreugdevuurfeesten, wandelingen en open microfoons die de stad te bieden had, had meneer Li betere dingen te doen dan stil te staan ​​bij het negatieve. Zoals zijn nieuwste project: de ontwikkeling van een AI-waarzeggerijbot, die hij de volgende avond aan zijn barbezoekers wilde aanbieden voor 70 cent per lezing.

Li Du bijgedragen aan het onderzoek.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *