Terwijl de ellende in het reguliere seizoen plaats maakt voor de overwinning in de Super Bowl, blijft Patrick Mahomes onvermijdelijk

By | January 29, 2024

BALTIMORE — Terwijl ze stonden te zingen, zat hij zwijgend. Terwijl de muziek schetterde en sigarenrook de lucht vulde en zijn teamgenoten dansten in het delirium van hun vierde bezoek aan de Super Bowl in vijf jaar, trok Patrick Mahomes zich terug op een plastic stoel in de hoek van de bezoekerskleedkamer van het M&T Bank Stadium en ademde uit.

De opgetogenheid was er, maar op dat moment leek de beste voetballer ter wereld volkomen opgelucht. Hij staarde vijf minuten met een grijns op zijn gezicht naar zijn telefoon.

Zelfs na de midseason-grind en alle druppels uit zijn ontvangers, na wekenlang op zijn tong te hebben bijten voor de microfoons om uiteindelijk aan de zijlijn uit te breken nadat zijn Pro Bowl-strakke einde zijn leeftijd begon te tonen, en de experts zich begonnen af ​​te vragen of de kampioenen hadden nog steeds het lef om nog een play-offrun te maken – deze zou zeker komen onderweg – Eén waarheid blijft onvermijdelijk: dit is nog steeds de competitie van Patrick Mahomes.

Hij is Michael Jordan in zijn beste jaren, de hindernis die veel van zijn leeftijdsgenoten niet kunnen overwinnen als het er het meest toe doet. Jordan bracht de jaren negentig door met het verslaan van de titelhoop van zijn collega’s – Patrick Ewing, Charles Barkley, Karl Malone – die zelf de Hall of Famers waardig waren. Dat is wat Mahomes momenteel doet, en jongens als Josh Allen en Lamar Jackson vragen zich af wanneer hun tijd zal komen. En als deze man ooit uit de weg gaat.

“Het is moeilijk om iemand te omschrijven De goed”, zei Brett Veach, algemeen directeur van Kansas City, zondagavond, een uur nadat de Chiefs een 17-10 overwinning behaalden op de Ravens in de AFC Championship Game, hun vierde conferentietitel in de zes seizoenen van Mahomes als starter. “Hij is een legende. Hij is een zegen.”

En het blijft een obstakel voor elk team in de AFC met Super Bowl-ambities.

GA DIEPER

Hoe de verdediging van de Chiefs de Ravens onderdrukte en hun weg terug naar de Super Bowl baande

Deze run was anders – misschien zelfs leuker – vanwege het pad dat de Chiefs volgden. Vanwege een chaotisch reguliere seizoen en een overtreding die er nooit goed uitzag en de vragen die tot begin januari aanhielden. Het is iets meer dan een maand geleden dat Veach samenwerkte met hoofdcoach Andy Reid nadat de Chiefs op eerste kerstdag een wedstrijd verloren van de Raiders, hun vijfde nederlaag in acht weken, een onvoorstelbare middelmatigheid voor een team dat al sinds Championship een kanshebber is. moment Mahomes werd de starter in 2018.

‘Er klopte iets niet’, zei Veach. “Ik denk dat dit verlies ons echt heeft geraakt. Het gaf de hele organisatie de kans om eens in de spiegel te kijken.”

Vijf weken later noemde hij dit een van de redenen waarom ze nog steeds spelen.

Vanaf het begin van het ‘postseason’, op een ijskoude avond in Kansas City in de wildcardronde, leken de kampioenen nieuw leven ingeblazen. Om te beginnen leek Kelce te popelen om zijn slordige reguliere seizoen van zich af te schudden: hij bestormde die avond het veld voor warming-ups, dansend en schreeuwend, mouwloos bij temperaturen onder het vriespunt. Zijn energie wankelde nooit en zijn vuur bracht het team in vuur en vlam. De dolfijnen hebben nooit een kans gehad.

Wat de Chiefs sindsdien in opeenvolgende weken hebben bereikt – winnen in Buffalo en vervolgens zondagavond in Baltimore – is een bewijs van de kampioensvastberadenheid die ze in de afgelopen ‘postseason’-runs hebben gesmeed, om nog maar te zwijgen van de lessen die ze hebben geleerd uit hun moeilijke reguliere seizoen.

“Het is een moeilijke zaak”, zei Reid over de lange play-offs die elke winter plaatsvinden en de ontberingen van het spelen van twee of drie extra wedstrijden per jaar. “Je moet er mentaal doorheen werken. Dat is niet gemakkelijk.”

De overwinning van zondag sprak daarvoor. De Chiefs zagen eruit en speelden als een ervaren team. De Ravens liepen voortdurend hun eigen weg. De Chiefs legden drie straffen op; de Ravens acht. De Chiefs scoorden touchdowns tijdens hun eerste twee rode zone-trips en sloten de wedstrijd af zonder omzet; De Ravens keerden drie keer om, tweemaal diep in het grondgebied van Kansas City.

De frustratie van Baltimore sudderde naarmate de wedstrijd vorderde. Jackson gooide een foutieve onderschepping in drievoudige dekking en sloeg tegen zijn helm. Ravens opvallende rookie-ontvanger Zay Flowers tastte de bal op de doellijn, stormde naar de bank en sneed zijn hand af.

De Chiefs speelden als kampioenen.

“Toen het tijd werd om de hamer neer te leggen, legden ze de hamer neer”, zei Reid.

Mahomes schitterde al vroeg en speelde op de quarterback-positie ongeveer net zo goed als tegen een elite-verdediging als die van Baltimore. Hij maakte worpen vanuit krappe ramen, zoals zijn touchdown tegen Kelce in het eerste kwart. Hij kroop uit modderige zakken en hield de ritten in leven. Hij voltooide zijn eerste elf passen, een harde en vernederende herinnering voor het rauwe, paars en zwart geklede publiek in het M&T Bank Stadium.

Dat betekent dat de AFC nog steeds via de Chiefs loopt – zelfs als de wedstrijden ergens anders dan Kansas City worden gespeeld.

‘Wij zijn de bandieten,’ pochte Rashee Rice later. “Iedereen wil de Chiefs verslaan. Elke dag hebben we een doelwit op onze rug.”

Na een slopende tweede helft met vijf opeenvolgende trappen uit de aanval van de Chiefs, gooide Mahomes zijn beste worp van de wedstrijd, een boogdolk naar Marquez Valdes-Scantling op 3 en 9 met 2:19 over, waardoor de fans wegvluchtten en uitgangen genomen.

“We hebben de beste quarterback ter wereld”, zei Chiefs-linebacker Drue Tranquill. “We hebben het beste strakke einde ter wereld. We hebben de beste coach ter wereld. We hebben de beste defensieve coördinator ter wereld. We hebben de beste algemeen directeur ter wereld.

‘Als je dit allemaal hebt? Het is slechts een kwestie van tijd.”

Op een gegeven moment in de tweede helft had Mahomes 27 voltooiingen en Jackson vijf. Mahomes beëindigde de wedstrijd met 30 van 39 voor 241 yards en een touchdown, waarmee hij de vermoedelijke MVP van de competitie op grote en kleine momenten overtrof (Jackson was 20 van 37 voor een touchdown en een onderschepping). In een wedstrijd waarin beide quarterbacks te maken kregen met verdedigingen van kampioenschapskaliber, was Mahomes stabieler. Jackson was op zijn best buikspek.

En een publiek dat Jackson wanhopig graag eindelijk naar de Super Bowl wilde zien gaan – vrijwel alles ontbrak op dit moment in zijn cv – moest in plaats daarvan nummer 15 voor de vierde keer in vijf jaar een overwinning zien behalen, met een kans om winnen zijn derde Lombardi Trophy. Omdat het seizoen 2021 van Joe Burrow de enige uitzondering is, blijft Mahomes zijn collega’s jaar na jaar naar huis sturen.

GA DIEPER

“Spags is een goochelaar”: hoe Steve Spagnuolo de verdediging van de Chiefs tot een van de beste in de NFL maakte

De scène die volgde was in sommige opzichten bekend, maar in andere opzichten fris. Mahomes stond op een ander podium en nam nog een trofee in ontvangst, misschien wel de meest verrassende van alles wat hij tijdens deze gouden start van zijn carrière in de wacht heeft gesleept. “Je beschouwt het niet als vanzelfsprekend”, zei hij later over het bereiken van zijn laatste Super Bowl. “Je weet nooit hoeveel je er zult bereiken.”

Hij is 28. Hij heeft al veertien play-offwedstrijden gewonnen, net als Peyton Manning, net als John Elway, net als Terry Bradshaw. Daarmee staat hij op de derde plaats aller tijden, alleen achter Joe Montana (16 overwinningen) en Tom Brady (35). En dat deed hij in slechts zes seizoenen.

Nadat Mahomes de Lamar Hunt Trophy had gepresenteerd, liep Kelce – die alle elf zijn doelen ving voor 116 yards en een touchdown – hand in hand met zijn beroemde vriendin Taylor Swift het podium af. Een teamgenoot van de Chiefs kon de stormloop van tientallen fotografen die hen volgden niet bedwingen. Het was adembenemend, zelfs voor een team dat gewend was in de felle schijnwerpers te staan.

“Mijn God, ik heb nog nooit zoiets gezien”, zei de speler.

Van daaruit vond Kelce uiteindelijk zijn broer Jason met een Chiefs-hoed op. Ze omhelsden elkaar.

“Dat is een gewoon ‘Het is een team om voor te pleiten,’ zei Jason even later. ‘Ze bleven bij elkaar tijdens al deze onzin.’

Daar was genoeg van, de ontberingen van een kampioenschapsachtervolging die maandenlang nooit op de rails leek te staan. De vonk kwam van Kelce, die de hele week zenuwachtig was tijdens de walkthroughs en oefeningen (“Hij leidde ons”, zei Mahomes, “hij houdt van een uitdaging”). En van Reid, die dit seizoen geen moment met zijn ogen knipperde tijdens zijn ontmoetingen na de wedstrijd met teameigenaar Clark Hunt (“Hij twijfelde nooit aan het team”, zei Hunt). En van defensieve coördinator Steve Spagnuolo, die zondag een meesterlijk spelplan bedacht en de aanval van Jackson en de Ravens gedurende de hele wedstrijd onderdrukte.

Maar – zoals bij elke kanshebber – hangt een groot deel ervan af van het gezicht van de franchise, die een plekje heeft gevonden in een feestelijke kleedkamer om alleen te zitten en de sfeer op te snuiven na het meest opwindende seizoen van zijn carrière.

Het was niet zomaar een uitstapje naar de Super Bowl. Het was het meest onwaarschijnlijke van allemaal.

“Hij geeft iedereen dat geloof en die hoop”, zei Veach over zijn quarterback. “Het maakt niet uit wat de kansen zijn, waar we spelen, waar we heen gaan. Als we er vijftien onder het midden hebben, hebben we een kans.”

(Foto: Kathryn Riley/Getty Images)

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *