Nieuwe “kip uit de hel” ontdekt

By | January 26, 2024

Het volgende essay is herdrukt met toestemming van The Conversation, een online publicatie over het nieuwste onderzoek.

Waren de dinosauriërs al op weg naar buiten toen een asteroïde 66 miljoen jaar geleden de aarde trof en daarmee een einde maakte aan het Krijt-tijdperk, het geologische tijdperk dat ongeveer 145 miljoen jaar geleden begon? Deze vraag houdt paleontologen zoals wij al meer dan veertig jaar bezig.

Eind jaren zeventig begon de discussie over de vraag of dinosauriërs op hun hoogtepunt of in verval waren vóór hun grote uitsterven. Destijds merkten wetenschappers op dat de diversiteit van dinosauriërs tijdens het geologische stadium van 83,6 tot 71,2 miljoen jaar geleden leek te zijn toegenomen, terwijl het aantal soorten in de laatste paar miljoen jaar van het Krijt leek af te nemen. Sommige onderzoekers hebben dit patroon zo geïnterpreteerd dat de asteroïde die de Golf van Mexico trof slechts de genadeslag was voor een toch al bedreigde groep dieren.

Anderen hebben echter betoogd dat wat lijkt op een afname van de diversiteit van dinosauriërs een artefact zou kunnen zijn van hoe moeilijk het is om ze nauwkeurig te tellen. Fossiele formaties zouden min of meer vaak verschillende dinosaurussen kunnen behouden op basis van factoren zoals hun favoriete omgeving en het gemak waarmee hun lichamen daar fossielen maakten. De toegankelijkheid van verschillende ontsluitingen zou van invloed kunnen zijn op de soorten fossielen die onderzoekers tot nu toe hebben gevonden. Deze vooroordelen vormen een probleem omdat paleontologen op fossielen moeten vertrouwen om afdoende te kunnen antwoorden op de vraag hoe gezond de dinosauruspopulaties waren toen de asteroïde insloeg.

Wat gebeurde er op dit cruciale moment werkelijk met de diversiteit van dinosauriërs? De ontdekking, identificatie en beschrijving van nieuwe dinosaurussen leveren belangrijke aanwijzingen op. Dit is waar ons werk in het spel komt. Nauwkeurig onderzoek van wat we dachten dat het een juveniel exemplaar was van een voorheen bekende dinosaurussoort uit die tijd, onthulde dat het feitelijk deel uitmaakte van een volwassen exemplaar van een geheel nieuwe soort.

Ons werk, dat zich richt op de levensfase van ons exemplaar, laat zien dat de diversiteit van dinosauriërs vóór de inslag van de asteroïde misschien niet is afgenomen, maar eerder dat er meer soorten uit deze periode ontdekt kunnen worden – misschien zelfs door herclassificatie van fossielen die zich al in museumcollecties bevinden. gelegen.

Aanwijzingen in de botten van een vogelachtige dinosaurus

Onze nieuwe studie concentreerde zich op vier achterbeenbeenderen: een dijbeen, een scheenbeen en twee middenvoetsbeentjes. Ze zijn in South Dakota opgegraven uit rotsen van de Hell Creek Formation en dateren uit de laatste 2 miljoen jaar van het Krijt.

Toen we de botten voor het eerst onderzochten, identificeerden we dat ze tot een dinosaurusfamilie behoorden die bekend staat als caenagnathids – een groep vogelachtige dinosaurussen met tandeloze snavels, lange poten en korte staarten. Direct fossiel en afgeleid bewijs suggereert dat deze dinosauriërs bedekt waren met complexe veren, vergelijkbaar met moderne vogels.

De enige bekende caenagnathid-soort uit deze tijd en regio was Anzu, ook wel de ‘kip uit de hel’ genoemd. Bedekt met veren en sportieve vleugels en een tandeloze snavel, Anzu lag tussen ongeveer 450 en 750 pond (200 en 340 kilogram). Ondanks zijn angstaanjagende bijnaam is zijn dieet controversieel. Het was waarschijnlijk een alleseter, die zowel plantaardig materiaal als kleine dieren at.

Omdat ons exemplaar aanzienlijk kleiner was dan Anzu, we gingen er gewoon van uit dat het een tiener was. We schreven de anatomische verschillen die we opmerkten toe aan zijn juveniele status en kleinere omvang – en gingen ervan uit dat het dier zou zijn veranderd als het was blijven groeien. Anzu Exemplaren zijn zeldzaam en er zijn geen duidelijke juvenielen gepubliceerd in de wetenschappelijke literatuur. We waren dus enthousiast om mogelijk meer te leren over hoe het tijdens zijn leven groeide en veranderde door in zijn botten te kijken.

Net als de ringen van een boom hebben de botten ook ringen die groeilijnen worden genoemd. Elke jaarlijn vertegenwoordigt een gedeelte van een jaar waarin de groei van het dier vertraagde. Ze vertelden ons hoe oud dit dier was en hoe snel of langzaam het groeide.

We hebben drie botten doormidden gesneden om de interne anatomie van de dwarsdoorsneden microscopisch te onderzoeken. Wat we zagen vernietigde onze oorspronkelijke aannames volledig.

Bij een adolescent zouden we verwachten dat de lijnen van de gestopte groei in het bot ver uit elkaar liggen, wat duidt op een snelle groei, met een gelijkmatige afstand tussen de lijnen van de binnenkant naar het buitenoppervlak van het bot. Hier zagen we dat de latere geslachten steeds dichter bij elkaar kwamen, wat erop wijst dat de groei van dit dier was vertraagd en bijna zijn volwassen grootte had bereikt.

Dit was geen tiener. In plaats daarvan was het een volwassen exemplaar van een compleet nieuwe soort die we een naam gaven Eoneophron infernalis. De naam betekent “Farao’s ochtendkip uit de hel” en verwijst naar de bijnaam van zijn grotere neef Anzu. Unieke kenmerken van deze soort zijn onder meer de enkelbeenderen die met het scheenbeen zijn versmolten en een goed ontwikkelde rand op een van de voetbeenderen. Dit waren geen kenmerken van een jonge man Anzu zou voortkomen uit, maar eerder unieke aspecten van de kleine Eoneofron.

Uitbreiding van de caenagnathid-stamboom

Met deze nieuwe bevindingen begonnen we grondige vergelijkingen te maken met andere familieleden om te bepalen waar Eoneophron infernalis passen in de groep.

Het inspireerde ons ook om andere botten opnieuw te onderzoeken waarvan we eerder dachten dat ze hetzelfde waren Anzu, omdat we nu wisten dat er destijds meer caenagnathid-dinosaurussen in het westen van Noord-Amerika leefden. Eén exemplaar, een gedeeltelijk kleiner voetbeen dan ons nieuwe exemplaar, bleek van beide te verschillen Anzu En Eoneofron. Waar er ooit één ‘kip uit de hel’ was, zijn er nu twee, en bewijs van een derde: een grote (Anzu), die evenveel weegt als een grizzlybeer, een middelgrote (Eoneofron), mensachtig qua gewicht en klein en toch naamloos, qua formaat vergelijkbaar met een Duitse herder.

Als we Hell Creek vergelijken met oudere fossiele formaties zoals de beroemde Dinosaur Park Formation in Alberta, waar dinosaurussen leven die 76,5 tot 74,4 miljoen jaar geleden leefden, vinden we niet alleen hetzelfde aantal caenagnathid-soorten, maar ook dezelfde grootteklassen. Daar hebben we Caenagnathusvergelijkbaar met Anzu, Chirostenotenvergelijkbaar met EoneofronEn Steden, vergelijkbaar met de derde soort waarvoor we bewijs vonden. Deze parallellen in zowel het aantal soorten als de relatieve omvang leveren overtuigend bewijs dat caenagnathiden stabiel bleven tijdens het laatste deel van het Krijt.

Onze nieuwe ontdekking suggereert dat de diversiteit van deze groep dinosauriërs aan het einde van het Krijt niet is afgenomen. Deze fossielen laten zien dat er nog steeds nieuwe soorten ontdekt moeten worden en ondersteunen het idee dat ten minste een deel van het patroon van afnemende diversiteit het gevolg is van vooroordelen op het gebied van bemonstering en conservering.

Zijn grote dinosaurussen uitgestorven op de manier waarop een personage van Hemingway grapte toen hij failliet ging: “geleidelijk, dan plotseling”? Ook al zijn er nog steeds veel vragen onbeantwoord in dit uitstervingsdebat, Eoneofron voegt bewijs toe dat de Caenagnathids het redelijk goed deden voordat de asteroïde alles verwoestte.

Dit artikel verscheen oorspronkelijk op The Conversation. Lees het originele artikel.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *