Hoe onderhoud je een vriendschap? Deze vrouwen doen dit al 50 jaar.

By | February 12, 2024

Ze bereidden zich voor op feesten en deelden talloze lachjes als eerstejaars in de krappe grenzen van Elkton Hall, een hoogbouwslaapzaal aan de Universiteit van Maryland in College Park. Op een universiteit waar zwarte studenten in 1971 slechts 4 procent van de studentenpopulatie uitmaakten, waren ze het erover eens dat ze zwarte vrouwen waren.

Vrienden noemden de hechte groep jonge vrouwen ‘Sugar Hill’, en de naam bleef hangen. “Het was uniek om zoveel Afro-Amerikaanse vrouwen op één plek te hebben”, zegt Elizabeth Gholston, 71, een van de eerste leden van de groep, die nu in het noordwesten van Washington woont. “In die tijd had je dat soort kameraadschap en samenhang nodig.”

Op 14 december 1973 kwamen de vrouwen, de meesten van hen afgestudeerd aan de universiteit, bijeen om haar verjaardag en vervroegde afstuderen te vieren. Maar het was niet het einde van de vriendengroep. Voordat de avond voorbij was, hadden ze besloten dat de groep in december van het volgende jaar weer bijeen zou komen. Ze hadden nooit gedacht waar de nieuwe traditie hen naartoe zou brengen.

Al 50 jaar komen de vrouwen minstens één keer per jaar bijeen voor een etentje, logeerpartijtjes in het weekend en vakantiereizen over de hele wereld. De Sugar Hill Sisterhood, zoals het zichzelf nu noemt, is uitgegroeid tot zestien vrouwen die elkaar hebben gesteund tijdens vijf decennia aan mijlpalen: bruiloften en diploma-uitreikingen, babyborrels en begrafenissen.

Geen uitdaging is te groot voor het zusterschap, zei Everene Johnson-Turner, 71, die nu in Columbia, Maryland woont en het eerste diner in december bijwoonde. ‘Ik zou zo meteen de troepen kunnen oproepen,’ zei ze. “Je zou er voor mij zijn.”

Blijvende vriendschappen en tradities

De duurzaamheid van vrouwelijke vriendschappen is goed gedocumenteerd. Uit onderzoek blijkt dat vrouwelijke vriendschappen doorgaans dieper zijn dan die van mannen, en dat vrouwen eerder op vrienden vertrouwen dan op hun partner voor steun, zegt Marisa Franco, klinisch assistent-professor aan de Universiteit van Maryland en auteur van ‘Platonic: How the science of Gehechtheid kan je helpen vrienden te maken en te behouden.”

Hoewel veel mensen vriendschappen hebben die tientallen jaren duren, zijn de vrouwen van Sugar Hill een voorbeeld van wat er nodig is om die vriendschappen in stand te houden. Hoewel de band tussen de vrouwen van Sugar Hill tijdens hun studententijd is ontstaan, zeggen ze dat ze hard hebben gewerkt om verbonden te blijven en hun relaties te onderhouden. Een dagelijkse WhatsApp-groepschat helpt hen contact te houden, net als telefoongesprekken, videochats en groepsactiviteiten op afstand, zoals een fitnessuitdaging van 90 dagen. Ze zijn toegewijd aan hun jaarlijkse bijeenkomsten en hebben elkaar onwrikbaar gesteund.

“Het karakter van alle vrouwen in deze groep is van topklasse”, zegt Jonetta Hill, 71, die nu op de Maagdeneilanden woont. “Mensen zijn onder de indruk dat al deze vrouwen al die jaren geen ruzie, een relatiebreuk of iets dergelijks hebben gehad. We respecteren elkaars individualiteit.”

Terwijl de bijeenkomsten op Sugar Hill begonnen met jaarlijkse diners, evolueerden ze later naar overnachtingen bij elkaar thuis en vervolgens samen de wereld rondreizen. De vrouwen zeggen dat ze ernaar uitkijken om elk jaar in december tijd door te brengen met de Sugar Hill Sisterhood, wat er ook in hun leven gebeurt.

De Sugar Hill Sisterhood heeft samen over de hele wereld getourd, onder meer naar Jamaica, Spanje, Italië, de Bahama’s, Mexico, de Verenigde Arabische Emiraten, Brazilië, Argentinië en Portugal. In december vierde de groep de 50e verjaardag van de decemberbijeenkomsten met een reis naar Grenada.

“Deze reizen zijn belangrijk omdat dit jarenlang de enige vakantie was die ik heb gehad”, zegt Cassandra Stewart, een 71-jarige die in Baltimore woont. “We hebben de beste tijd ooit en het zet echt de toon voor mijn jaar. Als ik bij hen ben, zullen het alleen maar goede tijden zijn.

(Video: David Carter voor The Washington Post)

Om ervoor te zorgen dat de reizen en bijeenkomsten doorgang kunnen vinden, wijst de groep jaarlijks iemand aan die verantwoordelijk is voor het selecteren van de locatie, het regelen van vervoer en het plannen van de activiteiten. Deze persoon kan de reis alleen organiseren of in een commissie met enkele andere vrouwen. De gastheren worden bij toerbeurt gekozen en voordat de bijeenkomst voorbij is, wordt besloten wie het volgende jaar zal plannen. Als het doel eenmaal is vastgesteld, zijn er geen klachten meer.

“Het is een onuitgesproken afspraak om niets ontmoedigends te zeggen over de keuze van de locatie”, zegt Linda Evans Cheek, 72, uit Hyattsville, die tijdens haar studententijd ook in Elkton Hall woonde. ‘Als je ergens heen wilt als het jouw beurt is, dan gaan wij daarheen.’

De reüniecoördinator zal medio maart of begin april een bericht sturen over de bestemming van de reis, samen met een schatting van de totale kosten, zei Joyce Wynn Dawkins, 71, een voormalige inwoner van Elkton Hall die in Laurel, Maryland woont. Vooruit plannen is een deel van het plezier.

“Het belangrijkste wat ik er leuk aan vond, was de opwinding dat niemand wist wat ze gingen doen totdat de uitnodigingen de deur uit gingen”, zei Dawkins.

De dagelijkse groepschat is levendig en divers. Berichten bevatten gebeden, inspirerende citaten en levensupdates, zei Dawkins. “Tijd en vrienden zijn twee dingen die waardevoller worden naarmate je ouder wordt”, luidt een bericht.

Als iemand jarig is, staat de groepschat vol met GIF’s, emoji’s en felicitaties. Als de vrouwen ooit een diepgaander gesprek nodig hebben, nemen ze deel aan een videogesprek, zoals ze op vrijdag deden op het hoogtepunt van de Covid-19-pandemie.

En als iemand in de groep aangeeft dat ze zich niet lekker voelt, weet ze dat ze dat van de anderen zal horen.

Helen Jackson James, een 71-jarige inwoner van Columbia, Maryland, had onlangs een kloppende hoofdpijn en vertelde Quentess Elizabeth Davis uit D.C., die ze al sinds de middelbare school kent. De twee werden, samen met Novella Jones Sherman uit Mitchellville, Maryland, oorspronkelijk onderdeel van de Sugar Hill Sisterhood toen ze studenten waren die naar de campus van de Universiteit van Maryland pendelden.

Vrijwel onmiddellijk nadat ze over haar hoofdpijn had geklaagd, begon James bezorgde sms-berichten en telefoontjes te ontvangen van andere vrouwen in de groep. “Ze lagen op mij en vroegen: ‘Ben je naar de dokter gegaan?’ Ben je naar de eerste hulp geweest?’” zei James, die later een hoofdscan en een schone gezondheidsverklaring kreeg. “Ze helpen me mijn gezondheid en positieve instelling te behouden. We geven elkaar kracht en als er voor ons een uitdaging is, proberen we die persoon naar een hoger niveau te tillen.”

Steun in goede en slechte tijden

Eind jaren zeventig stierf de vriend van Dawkins bij een auto-ongeluk. Ze was teruggekeerd naar Baltimore en rouwde om het verlies toen een van de Sugar Hill-zussen, Sheila Perkins-Hawkes, Dawkins overhaalde om terug te keren naar DC en bij haar in een appartement te gaan wonen. Ze bleven de komende jaren kamergenoten. ‘Ze voedde mijn ziel,’ zei Dawkins. ‘Dat is alles wat ik kan zeggen. Ze liet me huilen toen ik wilde huilen.’

Stewart, geboren in Baltimore, raakte bevriend met de meeste vrouwen via Dawkins, die ze op de middelbare school ontmoette. Het zusterschap was er bijna veertig jaar geleden voor Stewart op haar dieptepunt, toen de non-profitorganisatie waar ze werkte haar deuren sloot. Ze had twee jaar lang geen vaste baan, en haar vrienden in de studentenvereniging stuurden haar kaarten, betaalden haar diner en hielpen zelfs mee met de financiering van haar deelname aan de reüniereis van dit jaar.

“Dat betekende de absolute wereld voor mij”, zei Stewart. ‘Ik kan me niet herinneren dat ik ooit in mijn leven zo laag ben geweest. Het was precies de manier waarop ze mij aanmoedigden. Ze gaven me gewoon een goed gevoel in een tijd dat ik dat helemaal niet had. Ik heb geen biologische zussen – ik heb allemaal broers – maar ik denk niet dat ik een betere groep zussen had kunnen kiezen.”

Perkins-Hawkes, 71, geboren in D.C. die opgroeide met verschillende vrienden in de groep, zei dat ze op de vriendengroep leunde om alles te doorstaan, van ‘uit elkaar gaan van slechte vriendjes’ tot ‘mijn vreugde, mijn verdriet, momenten waarop ‘ik viel’. en moest opgehaald worden.”

En ze kunnen op dezelfde steun rekenen. ‘Als je me belt en me nodig hebt, kom ik’, zei ze.

(Video: David Carter voor The Washington Post)

De groep blijft debatteren over de oorsprong van zijn naam. Verschillende zeiden dat ze denken dat het is begonnen door mannelijke vrienden op de campus. ‘Sugar’ was een uiting van genegenheid jegens de vrouwen, terwijl ‘Hill’ verwees naar het feit dat ze op de bovenste verdieping van Elkton Hall woonden. “Het waren allemaal meisjes, en we moesten allemaal lieve zusjes zijn”, zegt Angie Page, 71, uit Ellicott City, Maryland. “Suiker is zoet en wij waren daarboven jongedames.”

Groepsleden zeggen dat hun naam onderdeel is geworden van hun identiteit en zich nu uitstrekt tot familieleden. Echtgenoten worden ‘sugar daddies’ genoemd, zei Johnson-Turner. Kinderen zijn ‘suikerbaby’s’ en kleinkinderen zijn ‘zoete taarten’.

“Alles wat we onze families noemen, heeft te maken met suiker”, zei Johnson-Turner.

Sugar Hill-vriendschappen omvatten nu generaties. De vrienden steunen elkaar met hun kinderen en kleinkinderen en ook de kinderen van het zusterschap brengen tijd samen door. “Het is een geweldig gevoel om te weten dat we de erfenis van Sugar Hill hebben doorgegeven aan onze nakomelingen en dat zij deze zullen doorgeven aan hun nakomelingen”, aldus Dawkins.

En toen Dawkins in 1985 trouwde, legde de echtgenoot van Cheeks aan haar verloofde uit dat zijn toewijding verder ging dan zijn verloofde. ‘Zorg er wel voor dat je dit wilt doen’, herinnerde Dawkins zich destijds. “Je trouwt met haar, maar je trouwt ook met vijftien andere zussen.”

‘Hij lachte,’ zei Dawkins, ‘maar hij had gelijk.’

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

Iconic One Theme | Powered by Wordpress