Giannis en Damian Lillard weten wat er op het spel staat voor Doc Rivers en Bucks: “Het is moeilijk om deze baan aan te nemen”

By | January 28, 2024

MILWAUKEE – Terwijl Giannis Antetokounmpo zaterdag in zijn kluisje zat na de 141-117 overwinning van de Milwaukee Bucks op de New Orleans Pelicans, hield hij zijn linkerhand onder zijn kin en dacht een paar seconden na over de vraag hoe zijn nieuwe hoofdcoach zou antwoorden .

Dit was de eerste keer dat hij in het openbaar over Doc Rivers sprak, en hij nam de taak serieus.

Die ernst is dezelfde waarmee Rivers de verslaggevers vertelde dat hij zou voldoen aan de verwachtingen die gepaard gaan met het zijn van hoofdtrainer van de door Antetokounmpo geleide Bucks.

“Ik heb geleerd dat het beter is om ze te hebben dan niet”, zei Rivers over de verwachtingen. “Toen ik de baan in Boston aannam (in 2004), kreeg ik veel telefoontjes van coaches die me vertelden de baan niet aan te nemen. ‘De verwachtingen zullen te onrealistisch zijn.’ Ik denk: wat? Dat is belachelijk. Jij wilt dit, zij willen verwachtingen. En dit team heeft ze.”

Voor iedereen die aan de hoge verwachtingen tot nu toe heeft getwijfeld: de beslissingen van algemeen directeur Jon Horst sinds het verlies van de Bucks tegen de als achtste geplaatste Miami Heat in de eerste ronde van de play-offs vorig seizoen hebben aangetoond dat het in Milwaukee niet genoeg is om wedstrijden te winnen. De Bucks proberen opnieuw een kampioenschap te winnen.

Dat is de reden waarom de Bucks Mike Budenholzer, de meest winnende coach van het reguliere seizoen van de NBA en NBA-kampioen van 2021, ontsloegen na de onrust in de eerste ronde van vorig seizoen. Hierdoor ruilde het team eind september voor All-Star point guard Damian Lillard. Dat is de reden waarom de Bucks eerder deze week Adrian Griffin ontsloegen nadat hij de Bucks naar een record van 30-13 had geholpen in zijn eerste 43 wedstrijden als NBA-hoofdcoach. En dat is de reden waarom de vragen na de overwinning van de Bucks op de Pelicans zaterdagavond niet zozeer gericht waren op de overwinning – hun zevende in negen wedstrijden – op zaterdagavond.

In plaats daarvan concentreerden de vragen aan Antetokounmpo en Lillard zich op hun gedachten over hun nieuwe coach en hoe Rivers de Bucks naar een kampioenschap kon helpen leiden.

Na een paar seconden nadenken antwoordde Antetokounmpo eindelijk over de wens van zijn nieuwe coach om te voldoen aan de verwachtingen die gepaard gaan met het coachen van dit met sterren bezaaide team met torenhoge verwachtingen.

“Dat spreekt boekdelen”, zei Antetokounmpo na 30 punten, 12 rebounds en vier assists in de dominante overwinning van de Bucks. “Je kon zien waar het van gemaakt was. Hij is moeilijk. Het is moeilijk om deze baan te aanvaarden.”

“Als je verliest, voelt het alsof de hele wereld vergaat. Je wint met vijf, waarom won je niet met twintig? Je hebt Giannis, je hebt Dame, je hebt Khris (Middleton). Het is moeilijk. Niets is goed genoeg. Slechts één kampioenschap is goed genoeg. We zijn op dit punt aangekomen, en dat is krankzinnig. Maar ik accepteer het. Daar ben ik het mee eens. Ik kan ‘s nachts goed slapen. En ik denk dat er iemand is die zich daar niet ongemakkelijk bij voelt, maar er wel vertrouwen in heeft. Ik denk dat het hebben van zo iemand de sfeer in de kleedkamer verbetert.”

Voor Antetokounmpo komt het vertrouwen in Rivers gedeeltelijk voort uit zijn uitgebreide CV: de 24 jaar die Rivers aan de zijlijn van de NBA heeft doorgebracht.

“We weten dat hij zware wedstrijden speelde”, vervolgde Antetokounmpo. “We weten dat hij in twee NBA-finales heeft gespeeld. Hij is er eerder geweest. Wij waren er ooit. Wij willen er nog een keer heen. En soms helpt het om mensen met ervaring aan je zijde te hebben.

“Als de dingen moeilijk zijn, als je met uitdagingen wordt geconfronteerd, als de dingen niet gaan zoals je wilt, kun je iemand hebben die kan zeggen: ‘Hé, ik ben hier eerder geweest.’ Dat is wat we gaan doen . Dit is hoe we het zullen aanvallen. We moeten dus bij elkaar blijven. Maak je geen zorgen over de verwachting. We moeten dit als team doen.” Iemand die je de gids en het parcours kan geven. Het is altijd geweldig om hem in je kleedkamer te hebben. Ik ben dus blij dat hij begrijpt dat we een kampioenschap proberen te winnen. Ik denk dat iedereen in deze kleedkamer dat begrijpt.”

En hoewel Antetokounmpo het verhaal al eerder heeft verteld, herinnerde hij de verslaggevers er zaterdagavond aan dat de eerste NBA-wedstrijd die hij zich herinnert een NBA Finals-wedstrijd uit 2008 was tussen de Los Angeles Lakers en de Boston Celtics. Dat Celtics-team werd uiteraard gecoacht door Rivers en zou dat seizoen de NBA-titel winnen.

“Snel vooruit, 16, 17 jaar later zit hij in dezelfde kleedkamer en ik moet doen wat ik kan om dit team te helpen en ik moet zijn voorbeeld volgen”, zei Antetokounmpo. “Dus ik ben opgewonden. Hij is een legende in deze competitie. Hij heeft geweldige dingen gedaan in deze competitie en ik hoop dat we samen geweldige dingen kunnen bereiken.”

Net als Antetokounmpo noemde Lillard de laatste vier decennia van Rivers in de wedstrijd een van de belangrijkste redenen om op haar nieuwe hoofdcoach te vertrouwen.

‘We weten allemaal wat hij brengt,’ zei Lillard. “We hoorden zijn stem bij het coachen van andere teams. We weten dat hij succesvol was. Hij speelde in deze competitie. Hij ging naar school in deze stad. Hij is daar al geruime tijd werkzaam als coach. Hij heeft veel grote spelers gecoacht. Het is moeilijk om iets te bedenken wat hij niet heeft meegemaakt in deze competitie, van spelen tot coachen en praten over de wedstrijd in al deze verschillende uitzendingen.

‘Dus het is niets dat hij niet heeft meegemaakt. En ik denk gewoon dat zijn stem over het motiveren van teams een krachtige stem is. En hij zal meer van ons team eisen. Hij zal niet bang zijn om mezelf uit te dagen. Hij zal niet bang zijn om Giannis uit te dagen. Hij zal niet bang zijn om Brook (Lopez) en Khris uit te dagen. En over de hele linie. Dus ik denk dat als je te maken hebt met een team vol veteranen en net zo getalenteerd als wij, ik denk dat dat iets is dat je nodig hebt als je het niveau wilt bereiken dat wij willen bereiken. En ik denk dat hij de perfecte persoon is om het te doen.

GA DIEPER

Wat moet Doc Rivers veranderen als coach van Bucks? Identificeer topprioriteiten

Zoals we in ons eerste verhaal over het ontslag van Griffin meldden, zal een belangrijk onderdeel van Rivers’ werk in Milwaukee het helpen van Lillard zijn om zich meer op zijn gemak te voelen in Milwaukee. Lillard is starter in de NBA All-Star Game van 2024 en heeft dit seizoen grote cijfers neergezet (25,3 punten en 6,8 assists per wedstrijd), maar is ruim halverwege hun eerste seizoen samen Antetokounmpo niet meer van een leien dakje gegaan. Antetokounmpo heeft dit seizoen opnieuw NBA MVP-nummers (31 punten, 11,7 rebounds en 6,2 assists per wedstrijd). En toch leken de Bucks dit seizoen gewoon niet samen te werken.

Toen Lillard het idee na de wedstrijd van zaterdag onderzocht, concludeerde hij dat de huidige situatie van de Bucks eigenlijk vergelijkbaar is met de situatie waarmee Rivers te maken kreeg in Boston toen de Celtics voormalig NBA-MVP Kevin Garnett inhuurden en zevenvoudig All ster Ray Allen binnenhaalde om met Paul samen te werken. Pierce, die zichzelf als een ster in Boston had gevestigd, ondanks dat hij nooit een NBA-finale had bereikt.

“Ik denk dat zijn grootste succes als coach kwam in een situatie waarin er extreme verwachtingen waren in Boston”, zei Lillard. “Je krijgt Kevin Garnett, die de MVP was in Minnesota. Er is Paul Pierce, die lange tijd een van de beste spelers in de competitie was. Ray Allen komt binnen. Ze hebben (Rajon) Rondo, een van de beste point guards in de competitie. En dan gooi je Doc erin en heb je wat verwachtingen.

“Ze hadden verwacht dat ze zouden winnen. Ze bevonden zich op een dergelijke markt die echt om de mensen in de stad geeft, vergelijkbaar met deze. Ze willen winnen. Ze eisen het. En ik denk dat hij dit voelde vanwege zijn ervaring – niet alleen de hoogtepunten maar ook de dieptepunten – van kritiek en het aanvallen van mensen omdat ze niet succesvol waren. En ik denk dat elke keer dat je dat aan beide kanten ervaart, je weet hoe lonend het kan zijn als je als overwinnaar uit de strijd komt. En ik denk dat als hij naar ons team kijkt, hij het gevoel heeft dat we een kans hebben om dat te doen. Je wilt dus dat iemand met dat soort ervaring je team in zo’n situatie leidt.”

Voor Lillard zal Rivers’ ervaring met het kampioensteam in Boston, evenals zijn ervaring met het omgaan met situaties met meerdere sterspelers in Milwaukee, nuttig zijn als hij ooit moeilijke of stressvolle gesprekken moet voeren met de sterspelers van de Bucks in Milwaukee.

Hoewel beide spelers, net als Rivers, hun vertrouwen en geloof in hun nieuwe coach uitten, schuwden ze niet hoeveel werk de Bucks dit seizoen nog moeten doen om kampioen te worden, en hoe weinig tijd ze nog hebben voor tot nu toe beginnen de play-offs.

“Ik ga er niet van uit dat het op het moment dat hij binnenkomt 5-0 of 10-0 of wat dan ook zal zijn, alsof het tijd kost”, zei Antetokounmpo. ‘Gaan we onze overtreding veranderen? Zal onze overtreding hetzelfde blijven? Zullen we onze terminologie veranderen? Zullen we onze aanpassingen defensief veranderen? Gaan we ons trainingsschema aanpassen? Hoe gaat de praktijk eruit zien? Hoe ziet de shootaround eruit? Al deze dingen.

“Een andere coach, verschillende routines voor iedereen, dus het zal enige tijd duren. Maar ik denk dat het belangrijkste dat hij benadrukte, het samenkomen als team is. Hoe meer we als team samen zijn, hoe sneller we kunnen komen waar we heen willen.”

Zondag beginnen de Bucks aan een roadtrip van vijf wedstrijden, waarbij ze het in negen dagen opnemen tegen vijf getalenteerde Western Conference-teams: de Denver Nuggets, Portland Trail Blazers, Dallas Mavericks, Utah Jazz en Phoenix Suns. Nadat interim-coach Joe Prunty de Bucks naar een 2-1 record leidde door deze week een coach te ontslaan en een nieuwe aan te nemen, zal Rivers maandag zijn eerste wedstrijd tegen de Nuggets coachen.

Laat het werk beginnen.

(Foto van Jon Horst en Doc Rivers: Larry Radloff / Icon Sportswire via Getty Images)

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *