Gaat IJsland een nieuw vulkanisch tijdperk binnen?

By | February 10, 2024

  • Door Rebecca Morelle en Alison Francis
  • BBC Nieuwswetenschap

video-onderschrift,

Kijk: dramatische luchtbeelden tonen de snelle verspreiding van lava na de uitbarsting van IJsland

Deze week werd IJsland opnieuw wakker met een dag vol vuur, terwijl enorme lavafonteinen de donkere ochtendhemel verlichtten.

Deze keer bleef de geëvacueerde stad Grindavik gespaard, maar het gesmolten gesteente richtte nog steeds grote schade aan: een pijp overspoelde die duizenden mensen in het gebied van warmte en warm water voorzag en de weg naar de toeristische attractie Blue Lagoon werd afgesloten.

Het is de derde kortstondige uitbarsting op het Reykjanes-schiereiland sinds december 2023 en de zesde sinds 2021. Maar wetenschappers geloven dat dit nog maar het begin is van een periode van vulkanische activiteit die tientallen jaren of zelfs eeuwen zou kunnen duren.

Afbeeldingsomschrijving,

Tijdens de recente uitbarsting werd een weg overspoeld met lava

IJsland is geen onbekende op het gebied van vulkanen; het is een van de meest vulkanisch actieve plekken ter wereld.

Dat komt omdat het land boven een geologische hotspot ligt waar wolken van heet materiaal vanuit de diepte van de aarde naar de oppervlakte stijgen.

IJsland ligt ook op de grens tussen de Euraziatische en Noord-Amerikaanse tektonische platen. Deze platen trekken heel langzaam uit elkaar, waardoor er ruimte ontstaat waarin heet gesmolten gesteente (of magma) naar boven kan stromen.

Naarmate het magma zich ondergronds ophoopt, neemt de druk toe totdat het tijdens een uitbarsting door het oppervlak breekt (op welk punt het hete gesteente lava wordt genoemd).

Er zijn meer dan 100 vulkanen verspreid over IJsland, waarvan er momenteel meer dan 30 actief zijn.

Maar de laatste keer dat er een lavastroom op het Reykjanes-schiereiland was, was honderden jaren geleden; het kan al in de 8e of 9e eeuw zijn begonnen en tot 1240 hebben geduurd.

Nu zijn de uitbarstingen weer begonnen – maar waarom is er een gat van 800 jaar?

“In de loop van de geologische tijd trekken tektonische platen uit elkaar met ongeveer de snelheid waarmee je vingernagels groeien, dat wil zeggen een paar centimeter per jaar”, legt prof. Tamsin Mather uit, een geowetenschapper aan de Universiteit van Oxford.

“Maar het lijkt erop dat ze niet soepel uit elkaar gaan – ze ondergaan pulsen van hogere activiteit. En dat is waarschijnlijk wat we momenteel in de Reykjanes zien.

De rotsen in de regio kunnen nog meer over het verleden onthullen – en ze vertonen een patroon van slapende perioden van ongeveer 1000 jaar – gevolgd door uitbarstingen die meerdere eeuwen duurden.

“Er zijn in dit gebied aanwijzingen voor ongeveer drie van dit soort episoden in de afgelopen 4000 jaar”, legt prof. Mather uit.

“Dus op dit moment lopen de zaken zoals verwacht. En wat we verwachten is een reeks van deze relatief kleine, relatief kortstondige uitbraken in de komende jaren en decennia.”

afbeeldingsbron, Getty Images/Copernicus

Afbeeldingsomschrijving,

Dit satellietbeeld toont de omvang van de recente uitbarsting

De vraag hoe de timing van uitbarstingen kan worden voorspeld is op dit moment een grote zorg voor IJsland – vooral nu de stad Grindavik en een geothermische energiecentrale – een belangrijk onderdeel van de nationale infrastructuur – zich in de gevarenzone bevinden.

“Nu de uitbraken zich herhalen, hebben wetenschappers een veel beter beeld van wat er gebeurt”, legt dr. Evgenia Ilyinskaya, vulkanoloog van de Universiteit van Leeds.

‘Dus je hebt gevolgd hoe de grond uitzet terwijl magma uit de diepte tevoorschijn komt. En nu kunnen ze zelfs met veel grotere zekerheid zeggen dan ooit mogelijk was wanneer ze konden verwachten dat het magma door de grond zou breken.”

Afbeeldingsomschrijving,

In januari werden verschillende huizen verwoest door een uitbarsting

Het is echter lastiger om precies te bepalen waar een uitbraak zal plaatsvinden. Dit zijn geen kegelvormige vulkanen zoals de Etna in Italië, waar de lava min of meer op dezelfde plek tevoorschijn komt.

Op het schiereiland Reykjanes wordt het magma losser vastgehouden onder een groter gebied – en barst het los door scheuren – of spleten – die kilometers lang kunnen zijn.

De IJslandse autoriteiten bouwen grote barrières rond de stad en de energiecentrale – en deze zijn goed in het tegenhouden van lava.

Maar als er binnen de barrières een scheur ontstaat – zoals het geval was in Grindavik in januari toen enkele huizen werden verwoest – kan er niet veel worden gedaan.

Een lange periode van uitbarstingen zal ernstige gevolgen hebben voor IJsland.

“Dit is het dichtstbevolkte deel van IJsland – dus 70% van de bevolking woont binnen een straal van ongeveer 40 km”, legt Dr. Iljinskaja.

“En alle belangrijke infrastructuur is aanwezig – dus de belangrijkste internationale luchthaven, grote geothermische energiecentrales en ook veel toeristische infrastructuur, die een groot deel van de IJslandse economie uitmaakt.”

Risico’s zijn onder meer de sluiting van belangrijke wegen door lavastromen en luchtvervuiling door de uitbarstingen.

De hoofdstad van het land, Reykjavik, zou ook getroffen kunnen worden, zegt dr. Iljinskaja.

“Een scenario dat gevaarlijk zou zijn voor Reykjavik (de hoofdstad van IJsland) zou zijn als de uitbarstingen zich verder naar het oosten langs het schiereiland verplaatsen – er zijn lavastromen van 1000 jaar geleden uit de laatste uitbarstingscyclus die zich bevinden in wat nu Reykjavik is, zo wordt gezegd. Het is niet uitgesloten dat de lavastromen daar bij toekomstige uitbarstingen zouden kunnen stromen.

Is er dus een manier om te voorspellen wat er op de langere termijn zal gebeuren?

Wetenschappers bestuderen een aantal verschillende vulkanische systemen verspreid over het schiereiland.

“In de laatste cyclus begonnen de eerste uitbarstingen in de systemen in het oosten en trokken vervolgens naar het westen, met hier en daar een paar uitbraken”, legt Dr. Dave McGarvie van de Lancaster Universiteit.

Deze keer vonden de eerste uitbraken – die in 2021 begonnen – plaats in een systeem dichter bij het centrum van het schiereiland.

“Het lijkt erop dat dit systeem nu volledig is uitgeschakeld – er zijn geen duidelijke tekenen van magma die zich eronder ophoopt. We weten niet of dit tijdelijk is of dat het permanent is, en het kan zijn dat het in deze cyclus nooit meer uitbreekt.”

De meest recente uitbraken, die in december begonnen, vinden nu plaats in een aangrenzend systeem iets verder naar het westen.

Afbeeldingsomschrijving,

Wetenschappers leren bij elke uitbarsting meer

dr. McGarvie zegt dat wetenschappers een idee kunnen krijgen van hoeveel magma ondergronds is opgeslagen – en of het waarschijnlijk is dat het van Grindavik en de energiecentrale naar een ander naburig vulkanisch systeem zal verschuiven.

“Als ze de snelheid van de magma-instroom zouden zien afnemen, zou dat een indicatie zijn dat de magma-instroom begint af te nemen, en als dat zo is, kan het een paar maanden duren voordat deze volledig stopt.”

“De vraag zou dan zijn of dit een tijdelijke stilte is of dat dit feitelijk het einde is van deze periode van activiteit – we bevinden ons op dit moment op onbekend terrein.”

Wetenschappers leren bij elke uitbarsting meer, maar er is nog steeds veel onzekerheid voor IJsland nu een nieuw vulkanisch tijdperk begint.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *