FTC opent onderzoek naar partnerschappen van Big Tech met toonaangevende AI-startups

By | January 26, 2024

Amerikaanse antitrusttoezichthouders openen een onderzoek naar de relaties tussen toonaangevende startups op het gebied van kunstmatige intelligentie, zoals ChatGPT-maker OpenAI, en de technologiegiganten die miljarden dollars in hen hebben geïnvesteerd.

De actie is gericht op Amazon, Google en Microsoft en hun invloed op de generatieve AI-boom, die de vraag naar chatbots zoals ChatGPT en andere AI-tools stimuleert die nieuwe beelden en geluiden kunnen genereren.

“We onderzoeken of deze relaties dominante bedrijven in staat stellen ongepaste invloed uit te oefenen of geprivilegieerde toegang te verkrijgen die de eerlijke concurrentie zou kunnen ondermijnen”, zei Lina Khan, voorzitter van de Amerikaanse Federal Trade Commission, in haar openingstoespraak op een AI-forum op donderdag.

Khan zei dat het marktonderzoek “de investeringen en partnerschappen zal beoordelen die worden gevormd tussen AI-ontwikkelaars en grote cloudserviceproviders.”

De FTC maakte donderdag bekend dat het “verplichte bevelen” had uitgevaardigd aan vijf bedrijven – cloudproviders Amazon, Google en Microsoft, en AI-startups Anthropic en OpenAI – waarbij zij werden verplicht informatie te verstrekken over hun overeenkomsten en aanverwante kwesties om besluitvorming mogelijk te maken.

Het meest bekend is de langdurige relatie van Microsoft met OpenAI. Google en Amazon hebben onlangs miljardencontracten gesloten met Anthropic, een andere in San Francisco gevestigde AI-startup opgericht door voormalige OpenAI-managers.

Google verwelkomde het FTC-onderzoek donderdag in een verklaring waarin ook niet zo openlijk werd ingegaan op de OpenAI-relatie van Microsoft en de geschiedenis van antitrustonderzoek naar zijn bedrijfspraktijken.

“We hopen dat het onderzoek van de FTC een helder licht zal werpen op bedrijven die niet de openheid van Google Cloud of een lange geschiedenis van klantloyaliteit bieden – en die dezelfde benadering hanteren ten aanzien van AI-diensten”, aldus de verklaring van Google.

Rimy Alaily van Microsoft, vice-president concurrentie en marktregulering, zei ook dat het bedrijf uitkijkt naar de samenwerking met de FTC en verdedigde partnerschappen als “het bevorderen van concurrentie en het versnellen van innovatie”.

Amazon, Anthropic en OpenAI weigerden commentaar te geven.

De Europese Unie en het Verenigd Koninkrijk hebben al aangegeven dat ze de OpenAI-investeringen van Microsoft herzien. De uitvoerende macht van de EU zei deze maand dat het partnerschap een onderzoek zou kunnen initiëren op grond van regels over fusies en overnames die de concurrentie in de 27 landen tellende groep zouden schaden. De Britse antitrustautoriteit startte in december een soortgelijk onderzoek.

Antitrust-voorstanders juichten de acties van zowel de FTC als Europa toe met betrekking tot deals die sommigen als quasi-fusies hebben afgedaan.

“Grote technologiebedrijven weten dat ze de leidende AI-bedrijven niet kunnen kopen, dus zoeken ze in plaats daarvan naar manieren om invloed uit te oefenen zonder het formeel een overname te noemen”, aldus een schriftelijke verklaring van Matt Stoller, onderzoeksdirecteur bij het American Economic Liberties Project.

Microsoft heeft nooit het totale bedrag van zijn investering in OpenAI openbaar gemaakt, wat Microsoft-topman Satya Nadella een ‘gecompliceerd probleem’ heeft genoemd.

“We hebben een aanzienlijke investering gedaan”, zei hij in een podcast in november, gepresenteerd door technologiejournalist Kara Swisher. “Het komt niet alleen in de vorm van dollars, maar in de vorm van rekenkracht en wat dan ook.”

Het bestuur van OpenAI en de relatie met Microsoft kwamen vorig jaar in twijfel nadat het bestuur van de startup plotseling CEO Sam Altman ontsloeg, die vervolgens snel opnieuw werd aangenomen, wat leidde tot opschudding die de krantenkoppen over de hele wereld haalde. Een weekend van manoeuvreren achter de schermen en een dreigende massale uittocht van werknemers, gesteund door Nadella en andere leidinggevenden van Microsoft, hielpen de startup te stabiliseren en leidden tot het aftreden van de meeste voormalige bestuursleden.

De nieuwe overeenkomst gaf Microsoft een zetel zonder stemrecht in het bestuur, hoewel “we absoluut geen controle hebben”, zei Nadella in Davos. Een deel van de complicaties die tot de tijdelijke ondergang van Altman leidden, had te maken met de ongebruikelijke bestuursstructuur van de startup. OpenAI begon als een non-profit onderzoeksinstituut dat zich toelegde op het veilig ontwikkelen van futuristische vormen van AI. Het opereert nog steeds als een non-profitorganisatie, hoewel de meeste medewerkers werken voor de winstgevende afdeling die het een paar jaar later heeft opgericht.

Microsoft investeerde voor het eerst $1 miljard in het in San Francisco gevestigde OpenAI in 2019, ruim twee jaar voordat de startup ChatGPT lanceerde en furore maakte over de hele wereld Fascinatie voor de vooruitgang van AI.

Volgens de deal zou de in Redmond, Washington gevestigde softwaregigant resultaten opleveren Computer kracht vereist om AI-modellen van grote talen te trainen op enorme opslagplaatsen van door mensen geschreven teksten en andere media. In ruil daarvoor zou Microsoft de exclusieve rechten krijgen op veel van wat OpenAI heeft ontwikkeld, waardoor de technologie in een verscheidenheid aan Microsoft-producten kan worden geïntegreerd.

Nadella vergeleek het in januari met een aantal langdurige commerciële partnerschappen van Microsoft, zoals met chipmaker Intel. Microsoft en OpenAI “zijn twee verschillende bedrijven die verantwoording afleggen aan twee groepen verschillende belanghebbenden met verschillende belangen”, vertelde hij aan een Bloomberg-verslaggever op het World Economic Forum in Davos, Zwitserland.

“Dus we bouwen de rekenkracht op. Vervolgens gebruiken ze de rekenkracht om de training uit te voeren. Dat nemen we vervolgens over en maken er producten van. Dus in zekere zin is het een partnerschap gebaseerd op het feit dat ieder van ons echt versterkt wat… de ander doet en uiteindelijk concurrerend is op de markt.’

De FTC geeft al bijna een jaar aan dat zij eraan werkt om illegaal gedrag bij het gebruik en de ontwikkeling van AI-instrumenten op te sporen en te stoppen. Khan zei in april dat de Amerikaanse regering “niet zal aarzelen om schadelijke bedrijfspraktijken met betrekking tot AI hard aan te pakken.” Een populair doelwit is het gebruik van door AI gegenereerde stemmen en afbeeldingen om oplichting en telefoonfraude te stimuleren.

Maar steeds vaker maakte Khan duidelijk dat niet alleen kwaadwillende toepassingen, maar ook de bredere consolidatie van de marktmacht onder een handjevol AI-leiders die dit ‘marktomslagmoment’ konden gebruiken om hun dominantie veilig te stellen, nader onderzoek behoefden.

De drie commissarissen van de FTC, allemaal Democraten omdat er twee zetels vacant zijn, stemden unaniem voor het openen van het onderzoek. Commissaris Alvaro Bedoya zei dat het bedoeld was om “enig licht te werpen op de concurrentiedynamiek die bestaat in enkele van deze meest geavanceerde modellen.”

Bedrijven hebben 45 dagen de tijd om de FTC informatie te verstrekken over hun partnerschapsovereenkomsten en de strategische grondgedachte daarachter. U wordt ook gevraagd om informatie te verstrekken over de besluitvorming met betrekking tot productreleases en de belangrijkste middelen en diensten die nodig zijn om AI-systemen te bouwen.

——

AP-zakenverslaggever Kelvin Chan in Londen heeft aan dit rapport bijgedragen.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *