Er zijn nog maar twee noordelijke witte neushoorns over. Eerste IVF-zwangerschap kan diersoorten voor uitsterven behoeden | Bedreigde soort

By | January 25, 2024

De ernstig bedreigde noordelijke witte neushoorn is van uitsterven gered nadat wetenschappers de eerste succesvolle embryotransfer van witte neushoorns hadden uitgevoerd.

Nadat de laatste mannelijke noordelijke witte neushoorn in 2018 stierf, leek de verdwijning van de soort op handen. Er zijn nog maar twee steriele vrouwelijke noordelijke witte neushoorns – Fatu en Najin – die 24 uur per dag in een natuurreservaat in Kenia worden bewaakt. Maar een nieuwe wetenschappelijke vooruitgang betekent dat de moeder en dochter misschien niet de laatste in hun soort zijn.

Een internationaal team van onderzoekers van BioRescue – een federaal gesteund consortium dat tot doel heeft het uitsterven van de neushoorn te stoppen – heeft de eerste succesvolle embryotransfers uitgevoerd bij zuidelijke witte neushoorns, waardoor de weg is vrijgemaakt voor gebruik van de techniek bij hun zeldzamere noordelijke tegenhangers.

In september 2023 hebben wetenschappers van de Ol Pejeta Conservancy in Kenia twee embryo’s van de zuidelijke witte neushoorn overgebracht naar draagmoeders, wat resulteerde in een succesvolle zwangerschap. Hoewel de methode vaak wordt gebruikt bij mensen, paarden en koeien, is deze nog nooit eerder bij neushoorns toegepast.

De eerste succesvolle embryotransfer van een witte neushoorn. Helaas stierven de vader en de zwangere moeder nadat ze opnieuw een bacteriële infectie hadden opgelopen. Foto: JonJuarez/BioRescue

De vader en zwangere moeder stierven nadat ze een zeldzame, niet-gerelateerde bacteriële infectie hadden opgelopen toen de foetus 70 dagen oud was. Maar onderzoekers zeiden dat de zwangerschap het bewijs was dat de techniek kan werken.

Thomas Hildebrandt, leider van het BioRescue-project en professor aan het Leibniz Institute for Zoo and Wildlife Research, zei dat de techniek een belangrijke stap is in de richting van het redden van de noordelijke witte neushoorn.

“Deze kleine baby is het bewijs van alles”, zei hij tegen de Guardian. “De sperma-injectie, de bevruchting, de vloeibare stikstof, het ontdooien – dit is nog nooit eerder bij neushoorns gedaan. Alles had kunnen mislukken.”

Het feit dat het proces bij neushoorns werkte, was een grote doorbraak, zei hij. Ter vergelijking: “Mensen zijn simpel!” Wij werken met een zoogdier van tweeënhalve ton.”

Wetenschappers zijn van plan om tegen mei of juni van dit jaar het eerste embryo van de noordelijke witte neushoorn te implanteren. De embryo’s van de noordelijke neushoorn zijn gemaakt uit sperma van twee inmiddels overleden mannetjes en eieren van Fatu. Ze worden gedragen door een surrogaat van de zuidelijke witte neushoorn in Kenia. Er zijn nog maar 30 embryo’s over, die in vloeibare stikstof bij -196°C worden bewaard in Berlijn (Duitsland) en Cremona (Italië).

De vervangende neushoorn wordt via de anus met het embryo geïnjecteerd. Als de zwangerschap van zestien maanden succesvol is, zou het de eerste noordelijke witte neushoorn zijn die sinds 2000 is geboren. Dit zou ook de weg kunnen vrijmaken voor de bescherming van de Sumatraanse neushoorn, waarvan er ongeveer 40 dieren in het wild leven.

Een groep mensen verzamelt zich rond een bureau om te kijken naar een neushoornembryo in de handpalm van Thomas Hildebrandt, hoofd van het BioRescue-project
Thomas Hildebrandt, de projectmanager van BioRescue, houdt het neushoornembryo vast met de rest van het team, 29 november 2023. Foto: JonJuarez/BioRescue

De onderzoekers zeiden dat ze meer embryotransfers zouden uitvoeren als de eerste zwangerschap goed leek te verlopen, wat betekent dat er in korte tijd tot wel zes noordelijke witte neushoornkalveren geboren zouden kunnen worden. Wetenschappers zeiden dat het belangrijk was dat de kalveren Fatu en Najin ontmoetten terwijl het paar nog leefde, om te leren hoe ze zich moesten gedragen als een noordelijke witte neushoorn.

Maar zelfs als er meerdere noordelijke witte neushoornkalveren zouden worden geboren, zouden ze genetisch niet divers genoeg zijn om een ​​levensvatbare populatie te vormen, zei Hildebrandt. De dertig overgebleven embryo’s van de noordelijke witte neushoorn zijn allemaal gebaseerd op eieren van Fatu en sperma van twee mannetjes.

Als er meer zoogdieren zouden worden geboren, zouden onderzoekers proberen genbewerking te gebruiken om de genetische diversiteit van toekomstige nakomelingen te verbeteren, inclusief het extraheren van genetisch materiaal uit museummonsters.

Een witte neushoorn graast in het gras met wilde bloemen
Wetenschappers zijn van plan om in mei of juni het eerste embryo van de noordelijke witte neushoorn, gedragen door een draagmoeder van de zuidelijke witte neushoorn, in Kenia te implanteren. Foto: Ami Vitale

“We gaan naar de schedels en vinden genetisch materiaal”, zei Hildebrandt. “Dan zouden we genbewerking gebruiken om ze in de populatie te introduceren. We zijn van plan om alle musea met exemplaren van de noordelijke witte neushoorn te bezoeken. Het is niet zomaar een wetenschappelijk experiment, we willen het echt terugbrengen.”

Vorig jaar werd bekend dat de populatie van de zuidelijke witte neushoorn voor het eerst sinds 2012 was toegenomen, van 15.942 eind 2021 naar 16.803. Er blijven echter zorgen bestaan ​​over hun overleving op de lange termijn.

Erustus Kanga, directeur-generaal van de Kenya Wildlife Service, zei dat ze enthousiast waren over de doorbraak om de ondersoort te redden.

“De Kenya Wildlife Service is blij dat ze al dertien jaar deel uitmaakt van deze reis sinds de introductie van de noordelijke witte neushoorns in 2009 en dat ze de afgelopen vier jaar deel heeft uitgemaakt van het geweldige initiatief van het BioRescue Consortium,” zei hij.

“Dit is een belangrijke mijlpaal in het behoud van de genetische lijn van de noordelijke witte neushoorn.”

Justin Heath, de CEO van Ol Pejeta Conservancy, zei dat het een grote doorbraak was voor natuurbeschermers, maar dat het bitterzoet was na het verlies van de vervanger en de stier door de bacteriële infectie.

“Het ervaren van de eerste neushoornzwangerschap ter wereld na een succesvolle overdracht van draagmoeders bij Ol Pejeta Conservancy is voor ons allemaal een bron van grote trots,” zei hij. “We kijken ernaar uit om binnenkort neushoornkalveren van toekomstige draagmoeders te verwelkomen in de uitlopers van Mount Kenya.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *