Een onverwachte manier om door de tijd te reizen – de tip van een burgerwetenschapper onthult 3000 jaar evolutie van zoogdieren

By | November 24, 2023

dr. Tyler Faith, hoofdconservator van NHMU, onderzoekt elandbotten in Skeleton Cave in het Uinta-gebergte, Utah. Faith en een onderzoeksteam van NHMU verzamelden botten van de locatie, maar lieten het elandskelet op zijn plaats omdat het de naamgever van de grot is. Fotocredit: Randy Irmis

Nieuwe NHMU-studie maakt gebruik van grotgegevens om normen vast te stellen voor het begrijpen van moderne klimaateffecten op zoogdierpopulaties.

Wetenschappers van het Natural History Museum of Utah zijn diep in het niet zo verre verleden gedoken dankzij een vriendelijke tip van de grotonderzoekers van Utah. In een artikel dat onlangs verscheen in de Tijdschrift voor MammalogieVijf wetenschappers van het Natural History Museum of Utah (NHMU) en collega’s uit de speleologiegemeenschap in Utah hebben de eerste resultaten gepubliceerd van hun gezamenlijke veldonderzoek diep in de grotten van Utah.

Geschiedenis blootleggen in grotten: een nieuw perspectief op alpine ecosystemen

Het hoofdartikel van het tijdschrift onthult waarom grotten zulke boeiende onderzoeksarchieven zijn; wat er werd ontdekt in de Boomerang-grot in het noorden van Utah; waarom skeletresten nieuwe toegang bieden tot moeilijk toegankelijke gegevens uit het recente verleden; en biedt een nieuwe zoölogische basis voor de verandering van zoogdieren in een alpiene gemeenschap.

“Om de effecten van het klimaat op alpiene ecosystemen te begrijpen, registreren we huidige zoogdieren Tyler Faith abseilt door een 50 meter diepe grot

dr. Tyler Faith, hoofdconservator van de NHMU, daalt af in een grot van ruim 50 meter waar een team van NHMU-onderzoekers botten onderzocht van dieren die er ooit in vielen en stierven. Fotocredit: Randy Irmis

In de woorden van NHMU-hoofdconservator en paleo-ecoloog Dr. Tyler Faith: ‘We willen weten welke dieren er in de 19e eeuw bestonden, maar dat is vrijwel onmogelijk vanwege een gebrek aan historische gegevens.’ Hoe documenteren we het recente verleden zonder tijdmachine?’ Een onverwachte e-mail van de plaatselijke grot ontdekkingsreiziger en co-auteur van Study, Eric Richards, bood een onverwachte manier van tijdreizen aan: honderden meters diep in de grotten van Utah doordringen om erachter te komen wat erin zou kunnen zijn gevallen – en wanneer.

Een unieke samenwerking: speleologen en wetenschappers bundelen hun krachten

Begin 2019 stuurde Richards een e-mail naar NHMU-conservator Paleontologie Dr. Randy Irmis vroeg of hij of het museum geïnteresseerd zou zijn in de dierenbotten die hij vond tijdens grotavonturen in Utah, en stuurde foto’s. Irmis reageerde onmiddellijk, inclusief collega’s Dr. Tyler Faith en O’Brien, een afgestudeerde student in het laboratorium van Faith. De groep ontmoette elkaar, kon het goed met elkaar vinden, en na een paar proeftochten voor uitrustingstraining daalden Faith en Irmis af naar grotten om botten van dieren uit het verleden te verzamelen.

“Voor alle duidelijkheid: dit project zou nooit tot stand zijn gekomen zonder dat de speleologen contact met ons hadden opgenomen en tijd en training met ons hadden geïnvesteerd. Eric en zijn vrouw Fumiko ‘wezen ons letterlijk de weg’, zei Faith. “Ik hoop dat mensen beseffen dat onderzoek niet alleen wordt gedaan door wetenschappers die in het museum werken, maar dat het ook een publieke samenwerking kan zijn – in dit geval met getrainde deskundigen (probeer dit niet thuis).”

Tyler Faith abseilt in de Boomerang-grot

dr. Tyler Faith, hoofdconservator van de NHMU, abseilt in de Boomerang-grot in Utah. Fotocredit: Randy Irmis

Nadat Faith in september 2019 een onderzoeksvergunning had gekregen van de US Forest Service, nam Richards het team mee naar de Boomerang-grot in de Bear River Range, waar ze monsters verzamelden voor laboratoriumanalyse in het museum. O’Brien verzorgde het leeuwendeel van dit werk waarop het werk is gebaseerd.

Zorgvuldige analyse levert spannende ontdekkingen op

“Het identificeren van skeletresten is vervelend werk, omdat je simpelweg bot voor bot gaat, sorteert op grootte en element, en ze vervolgens vergelijkt met exemplaren van regionale museumvouchers,” zei O’Brien. Maar het resultaat is spannend.

Met behulp van radiokoolstofdatering is aangetoond dat de fossielen die in de Boomerang-grot zijn gevonden, dateren uit de afgelopen 3000 jaar, waarbij het merendeel dateert uit de laatste ongeveer 1000 jaar. Door deze fossielen te vergelijken met museumarchieven en hedendaagse zoogdieren door co-auteurs en NHMU-zoölogen Dr. De grot, verzameld door Eric Rickart en Katrina Derieg, was een waarheidsgetrouwe weergave van de diversiteit aan zoogdieren in de regio. Misschien wel het meest opwindende was dat de fossielen ook de aanwezigheid onthulden van soorten die onbekend waren in de regio, zoals de Merriam-spitsmuis. De volledige lijst met fossielen is te vinden in de huidige Tijdschrift voor Mammalogieen meer over waarom dit onderzoek belangrijk is.

Tyler Faith wurmt zich door de nauwe opening van een onbekende grot

dr. Tyler Faith, hoofdconservator van de NHMU, wurmt zich door de nauwe opening van een onbekende grot waar een team van NHMU-onderzoekers dierlijke botten bestudeerde die erin waren ontdekt. Fotocredit: Randy Irmis

“Ons werk benadrukt de waarde van het verzamelen van skeletresten uit grotten als een praktische en nauwkeurige methode voor het begrijpen van zoogdiergemeenschappen”, zegt Irmis. “Grotten helpen ons uitgebreide, langetermijngegevens op te stellen en beter te begrijpen hoe dieren in het recente verleden zijn veranderd.”

Referentie: “Het nut van fossielen uit berggrotten voor zoölogische tellingen: een voorbeeld uit het noorden van Utah, VS” door Kaedan O’Brien, Randall B. Irmis, Joan Brenner Coltrain, Daniel Martin Dalmas, Katrina M. Derieg, Thomas Evans, Eric S Richards, Fumiko M Richards, Eric A Rickart en J Tyler Faith, 21 november 2023, Tijdschrift voor Mammalogie.
DOI: 10.1093/jmammal/gyad093

Faith, Irmis en O’Brien danken het aanhoudende succes van dit onderzoek aan de nieuwsgierigheid en vrijgevigheid van de speleologiegemeenschap in Utah. Het is opnieuw een voorbeeld van burgerwetenschap die onderzoek bevordert en langdurige relaties opbouwt tussen NHMU en het publiek.