Een asteroïde heeft dinosaurussen weggevaagd. Heeft het de vogels geholpen om te gedijen?

By | February 12, 2024

66 miljoen jaar geleden trof een asteroïde de Golf van Mexico. De catastrofe leidde tot het uitsterven van driekwart van alle soorten op aarde, inclusief dinosaurussen zoals de Tyrannosaurus rex. Maar sommige vliegende gevederde dinosaurussen overleefden en evolueerden uiteindelijk tot de meer dan 10.000 soorten vogels die vandaag de dag leven, waaronder kolibries, condors, papegaaien en uilen.

Op basis van het fossielenbestand hebben paleontologen lang betoogd dat de inslag van de asteroïde werd gevolgd door een grote impuls in de evolutie van vogels. Het massale uitsterven van andere dieren heeft mogelijk veel concurrentie van vogels weggenomen, waardoor ze de kans hebben gekregen om te evolueren naar de opmerkelijke diversiteit die vandaag de dag om ons heen vliegt.

Maar een nieuwe studie van het DNA van 124 vogelsoorten trekt dit idee in twijfel. Een internationaal team van wetenschappers ontdekte dat de diversificatie van vogels tientallen miljoenen jaren vóór de noodlottige botsing begon, wat erop wijst dat de asteroïde geen grote invloed heeft gehad op de evolutie van vogels.

“Ik kan me voorstellen dat dit enige wrok zal veroorzaken”, zegt Scott Edwards, een evolutiebioloog aan Harvard en een van de auteurs van de studie. Het onderzoek werd maandag gepubliceerd in de Proceedings of the National Academy of Sciences.

Dinosaurussen ontwikkelden minstens 200 miljoen jaar geleden primitieve veren, niet om te vliegen, maar hoogstwaarschijnlijk voor isolatie of paring. In een lijn van kleine tweevoetige dinosaurussen werden deze veren complexer, waardoor de wezens uiteindelijk als vogels de lucht in gingen. Hoe veren vleugels werden om te vliegen, is nog steeds een kwestie van discussie. Maar toen vogels eenmaal evolueerden, diversifieerden ze zich in een verscheidenheid aan vormen, waarvan er vele uitstierven toen de asteroïde de aarde in een jarenlange winter stortte.

Bij het zoeken naar fossielen van de belangrijkste groepen vogels die vandaag de dag leven, hebben wetenschappers er bijna geen gevonden die gevormd waren vóór de inslag van de asteroïde. Deze opvallende afwezigheid heeft geleid tot de theorie dat het massale uitsterven van vogels evolutionaire ruimte heeft vrijgemaakt, waardoor ze in vele nieuwe vormen kunnen exploderen.

Maar de nieuwe studie kwam tot een heel andere conclusie.

“We ontdekten dat deze catastrofe geen impact had op moderne vogels”, zegt Shaoyuan Wu, een evolutiebioloog aan de Jiangsu Normal University in Xuzhou, China.

dr. Wu en zijn collega’s gebruikten het DNA van de vogels om een ​​stamboom te reconstrueren die de relaties tussen de belangrijkste groepen liet zien. De oudste splitsing creëerde twee geslachten, één met de huidige struisvogels en emoes en de andere met de overgebleven levende vogels.

De wetenschappers schatten vervolgens wanneer de takken zich in nieuwe lijnen splitsten door de mutaties te vergelijken die zich langs de takken ophoopten. Hoe ouder de splitsing tussen twee takken, hoe meer mutaties er in elke lijn ontstonden.

Het team bestond uit paleontologen die hielpen bij het verfijnen van de genetische schattingen door vogelfossielen vanaf 19 jaar oud te bestuderen. Als een tak nieuwer bleek te zijn dan een bijbehorend fossiel, pasten ze het computermodel aan dat de snelheid van de vogelevolutie schatte.

Michael Pittman, een paleontoloog aan de Chinese Universiteit van Hong Kong die niet betrokken was bij het nieuwe onderzoek, zei dat het vooral opmerkelijk was vanwege de fossielenanalyse. “Ze hadden een droomteam van paleontologen”, zei hij.

Uit de studie bleek dat levende vogels een gemeenschappelijke voorouder deelden die 130 miljoen jaar geleden leefde. Gedurende het Krijt-tijdperk en daarna bleven nieuwe takken van de stamboom zich in een relatief consistent tempo afsplitsen, zowel vóór als na de inslag van de asteroïde. dr. Wu zei dat deze gestage trend mogelijk werd aangewakkerd door de groeiende diversiteit aan bloeiende planten en insecten in dezelfde periode.

Jacob Berv, een evolutiebioloog aan de Universiteit van Michigan die niet betrokken was bij het onderzoek, zei dat het geavanceerde methoden illustreert voor het verwerken van enorme hoeveelheden genetische gegevens om de evolutionaire geschiedenis te reconstrueren. Maar hij was het niet eens met de conclusie.

Als de nieuwe studie correct zou zijn, zouden er fossielen moeten zijn van alle grote groepen levende vogels van lang vóór de inslag van de asteroïde. Maar er werd bijna niemand gevonden.

“Het signaal uit het fossielenbestand is niet dubbelzinnig”, zegt Dr. Berv.

dr. Berv vermoedt dat het juiste verhaal uit de fossielen komt en dat de meeste grote groepen vogels zijn ontstaan ​​na de inslag van de asteroïde. Het probleem met de nieuwe studie, zei hij, is dat er van wordt uitgegaan dat het DNA van vogels gestaag mutaties accumuleert van de ene generatie op de andere.

Maar de verwoestende effecten van de asteroïde-inslag, die leidde tot het instorten van bossen en een gebrek aan prooien, hebben mogelijk geresulteerd in de dood van grotere vogels, terwijl kleinere vogels overleefden. Kleine vogels hebben minder tijd nodig om zich voort te planten en zouden veel meer generaties – en veel meer mutaties – voortbrengen dan vogels vóór de impact. Als wetenschappers dit soort mutatie-overdrive negeren, zullen ze de timing van de evolutie verkeerd inschatten.

Niettemin heeft dr. Berv stelt dat wetenschappers nog maar net methoden beginnen te ontwikkelen waarmee ze de snelheid van de evolutie beter kunnen inschatten en deze kunnen integreren met ander bewijsmateriaal zoals DNA en fossielen. ‘Ik vermoed dat dit sommige debatten zal verzoenen’, zei hij.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *