De maanlander Odyssey van Intuitive Machines zal naar verwachting begin woensdag worden gelanceerd

By | February 13, 2024

Het Artemis-programma van NASA, dat tot doel heeft astronauten uiteindelijk terug te brengen naar het maanoppervlak, kent een moeilijke start. In januari werd de eerste poging in meer dan vijftig jaar om een ​​ruimtevaartuig op het maanoppervlak te landen gedwarsboomd door een brandstoflek waardoor het ruimtevaartuig de maan niet kon bereiken. De volgende dag kondigde NASA aan dat twee van zijn baanbrekende vluchten – één om een ​​bemanning van vier personen rond de maan te sturen, de andere om astronauten erop te laten landen – aanzienlijk zouden worden uitgesteld terwijl het ruimteagentschap technische problemen oploste.

Maar nu Intuitive Machines, een in Houston gevestigd bedrijf, is van plan zijn ruimtevaartuig woensdag vroeg naar de maan te lanceren en zich voor te bereiden op een mogelijke landing later deze maand. Als dit lukt, zou het de eerste Amerikaanse landing zijn sinds de laatste Apollo-missie in 1972 en het eerste commerciële ruimtevaartuig dat ooit op het maanoppervlak landt. De lander ter grootte van een telefooncel van het bedrijf, Odysseus, richt zich op de zuidpool van de maan, een gebied dat van bijzonder belang is voor NASA vanwege de aanwezigheid van water in de vorm van ijs in de permanent in de schaduw gestelde kraters.

Hoewel het ruimtevaartuig eigendom is van en wordt geëxploiteerd door Intuitive Machines, heeft NASA verschillende wetenschappelijke experimenten aan boord en betaalt het bedrijf $118 miljoen om ze naar de oppervlakte te brengen. De vlucht maakt deel uit van een ruimtevaartprogramma ter waarde van 2,6 miljard dollar dat erop gericht is om de komende jaren een vloot robotruimtevaartuigen, niet beheerd door NASA maar door de particuliere sector, naar de maan te sturen. Probeer het ruimteagentschap te helpen astronauten daar te landen.

De inspanningen benadrukken de groeiende rol die de commerciële ruimtevaartindustrie op zich heeft genomen bij de verkenning van de ruimte. NASA vertrouwt nu niet alleen op aannemers om vracht en astronauten naar het internationale ruimtestation te vliegen, maar ook om het ruimtevaartuig te ontwikkelen dat astronauten op de maan zal laten landen en de ruimtepakken die ze daar zullen dragen. Het bedrijf zet ook in op de bedrijfssector om habitats te bouwen die uiteindelijk het ruimtestation in een baan om de aarde zouden kunnen vervangen.

Een succesvolle maanlanding door een bedrijfsvoertuig zou een belangrijke mijlpaal zijn in de ruimteverkenning door particuliere bedrijven, waarvan NASA hoopt dat het uiteindelijk nieuwe economische en wetenschappelijke activiteiten op en rond de maan zal helpen openen. “Door ons vermogen om op het maanoppervlak te opereren te vergroten, legt de missie de basis voor ambitieuzere inspanningen, waaronder het opzetten van maanbases en het verkennen van potentiële hulpbronnen”, aldus Intuitive Machines in een verklaring.

Dit alles duurt nog jaren en het landen op de maan is buitengewoon moeilijk. Tijdens de eerste van onbemande vluchten naar het maanoppervlak vorige maand had een ruimtevaartuig ontwikkeld door Astrobotic, een in Pittsburgh gevestigd bedrijf, een probleem met zijn voortstuwingssysteem en ontwikkelde een lek, waardoor het het maanoppervlak niet kon bereiken. Kort daarna maakte een ruimtevaartuig van de Japanse ruimtevaartorganisatie een zachte landing, waardoor Japan het vijfde land was dat op het maanoppervlak landde. Maar het ruimtevaartuig landde op zijn kant.

Het maanprogramma van NASA heeft de laatste tijd ook enkele tegenslagen gekend. De ruimtevaartorganisatie had gehoopt dat een kwartet astronauten later dit jaar met hun Orion-ruimtevaartuig rond de maan zou vliegen, een missie genaamd Artemis II die enigszins zou lijken op de Apollo 8-vlucht in 1968. Maar vorige maand zei NASA-beheerder Bill Nelson dat de vlucht zou worden uitgesteld tot september 2025 omdat de ruimtevaartorganisatie het hitteschild van Orion verder moest onderzoeken, dat meer verkoold was dan verwacht.

Artemis III, de vlucht ontworpen om astronauten naar de oppervlakte te brengen, is ook uitgesteld van 2025 naar op zijn vroegst september 2026. Deze keer gaat het over vertragingen in de ontwikkeling van zijn Starship-ruimtevaartuig door SpaceX, dat de bemanning geleidelijk van het maanoppervlak moet transporteren. Nelson zei dat er ook vertragingen zijn in de ontwikkeling van de ruimtepakken die astronauten op de maan zullen dragen. Deze inspanning wordt geleid door Axiom Space, een ander particulier ruimtevaartbedrijf.

“Ik wil benadrukken dat veiligheid onze topprioriteit is”, zei NASA Associate Administrator Jim Free vorige maand tijdens een briefing. “Terwijl we ons voorbereiden om onze vrienden en collega’s op deze missie te sturen, willen we de lancering zo veilig mogelijk maken. En we zullen lanceren wanneer we er klaar voor zijn.”

Intuitive Machines zegt dat het klaar is om woensdag om 00.57 uur Eastern Time te lanceren na een uitgebreide testcampagne en is van plan ongeveer negen dagen later te landen.

“Het voertuig is klaar”, zei Stephen Altemus, CEO van Intuitive Machines, in een interview in oktober. “Het werkt wonderwel. … We kennen de kansen waarmee we te maken hebben. Naast de ontwikkelingstests hebben we uitgebreide tests uitgevoerd om ervoor te zorgen dat het voertuig presteert zoals ontworpen. En op basis van onze beoordelingen hebben we er vertrouwen in dat we al deze problemen hebben genegeerd en weten hoe het voertuig zich gedraagt.”

Odysseus wordt de ruimte in gelanceerd met een SpaceX Falcon 9-raket vanuit Cape Canaveral, Florida, en racet vervolgens naar de maan, waarbij hij onderweg ingewikkelde stappen moet doorlopen. Zodra het ruimtevaartuig zich losmaakt van de raket, zal het beelden van sterren vastleggen met behulp van speciale camera’s waarmee het zichzelf autonoom in de juiste positie kan uitlijnen, zodat de zonnepanelen naar de zon wijzen. Eenmaal ingeschakeld, schakelt hij zijn communicatieradio’s in om contact te maken met de controllers op de grond.

Op weg naar de maan zal het ruimtevaartuig zijn voortstuwingssysteem gebruiken om koerscorrecties uit te voeren om het op koers te houden, “zoals een bestuurder kleine aanpassingen maakt met het stuur op een rechte weg”, aldus het bedrijf. Het zal mikken op een punt dichtbij de maan, waardoor het in een baan om de maan kan komen, vergelijkbaar met hoe basketbalspelers op het vierkant op het achterbord van de basketbalring mikken. “Als een basketbalspeler met een schot het bord raakt, is de kans groter dat de bal in de basket gaat”, aldus het rapport.

Terwijl het de maan nadert, vuurt het ruimtevaartuig zijn motor opnieuw af, dit keer om het in een baan op ongeveer 100 kilometer boven het maanoppervlak te brengen. Het plan is om ongeveer twaalf keer om de maan te draaien, terwijl je wacht tot de lichtomstandigheden op het maanoppervlak goed zijn. Elke passage zal ook een uitdaging vormen voor het ruimtevaartuig, omdat het afwisselt tussen de hitte van de zon en de kou van de duisternis, waardoor “warmte van batterijen nodig is om de systemen warm te houden.” Als de maan het radiosignaal van Odysseus blokkeert, verliest het ruimtevaartuig in elke baan ongeveer 45 minuten de communicatie met de aarde.

Terwijl het voertuig zijn afdaling naar het oppervlak begint, start hij de motor en daalt af van 100 kilometer naar iets meer dan 10 kilometer. De camera’s en lasers zenden vervolgens gegevens naar de navigatiecomputers aan boord, die hem autonoom naar een veilige locatie aan de oppervlakte leiden. Op ongeveer 30 meter hoogte draait hij naar een verticale positie met de landingspoten naar beneden gericht. Tijdens de afdaling neemt de stuwkracht van de motor voortdurend af naarmate de lander brandstof verbrandt en lichter wordt.

Omdat maanstof omhoog wordt geschoten als het voertuig het oppervlak nadert, zal bij de laatste landing geen gebruik worden gemaakt van camera’s of sensoren. In plaats daarvan zal worden vertrouwd op wat het bedrijf ‘traagheidsmeting’ noemt, waarbij het bedrijf zegt dat dit ook versnelling en rotatie omvat. Binnenkant van een mens gevangen oor. “De afdaling naar de terminal is alsof je naar een deur loopt en de laatste meter je ogen sluit”, aldus het bedrijf. “Je weet dat je dichtbij genoeg bent, maar je binnenoor moet je door de deur leiden.”

De landingssnelheid zal ongeveer één meter per seconde bedragen. of ongeveer 2 mijl per uur.

Odysseus heeft verschillende wetenschappelijke ladingen van NASA bij zich, waaronder een instrument dat beelden zal vastleggen van de stofwolk die door de motoren van het ruimtevaartuig wordt veroorzaakt. Omdat wordt verwacht dat meerdere ruimtevaartuigen op een gegeven moment dicht bij elkaar zullen landen, wil NASA een beter inzicht krijgen in de impact die landingen hebben op het maanoppervlak en het omringende gebied.

Het beschikt ook over een camerasysteem dat is ontwikkeld door studenten en docenten van de Embry-Riddle Aeronautical University en dat ongeveer 30 meter boven het maanoppervlak uit het ruimtevaartuig zal worden geworpen om beelden van het voertuig vast te leggen tijdens de landing.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

Iconic One Theme | Powered by Wordpress