De eerste overgedragen gevallen van Alzheimer zijn gemeld in een nieuwe studie

By | January 29, 2024

LONDON – Er was iets vreemds aan de hand met deze gevallen van Alzheimer.

Onderdeel hiervan waren de ideeën van de patiënten: sommigen hadden niet de klassieke symptomen van de ziekte. Maar het was ook zo dat de patiënten tussen de 40 en 50 of zelfs 30 jaar oud waren, veel jonger dan mensen die normaal aan de ziekte lijden. Ze hadden niet eens de bekende genetische mutaties die mensen op het pad kunnen zetten naar de vroege ziekte van Alzheimer.

Maar dit kleine handjevol patiënten had een unieke geschiedenis. Als kinderen hadden ze groeihormoon gekregen uit de hersenen van menselijke kadavers, dat eerder werd gebruikt voor de behandeling van een aantal ziekten die een kleine gestalte veroorzaakten. Nu, decennia later, vertoonden ze tekenen van de ziekte van Alzheimer. Ondertussen hadden wetenschappers ontdekt dat dit soort hormoonbehandelingen onbedoeld stukjes eiwit naar de hersenen van de ontvangers konden overbrengen. In sommige gevallen had het een dodelijke hersenziekte veroorzaakt, de ziekte van Creutzfeldt-Jakob of CJD, een bevinding die ertoe leidde dat de procedure veertig jaar geleden werd verboden.

Het bleek dat niet alleen de eiwitten achter CJD konden worden overgedragen. Zoals het wetenschappelijke team dat de patiënten behandelde maandag in het tijdschrift Nature Medicine meldde, heeft de hormoontransplantatie het bèta-amyloïde eiwit, een kenmerk van de ziekte van Alzheimer, in de hersenen van sommige ontvangers gezaaid, dat zich decennia later ontwikkelde tot ziekteverwekkende plaques. Dit zijn de eerste bekende gevallen van overgedragen ziekte van Alzheimer, wat waarschijnlijk een wetenschappelijke anomalie is, maar niettemin een bevinding die een nieuwe rimpel toevoegt aan de voortdurende debatten over wat de werkelijke oorzaak van de ziekte van Alzheimer is.

“Het lijkt reëel dat sommige van deze mensen als gevolg daarvan de vroege ziekte van Alzheimer ontwikkelden [hormone treatment]zei Ben Wolozin, een expert op het gebied van neurodegeneratieve ziekten aan de Boston University School of Medicine, die niet bij het onderzoek betrokken was.

Andere externe wetenschappers waren het erover eens dat zij dachten dat de bevindingen legitiem waren, vooral omdat alleen mensen die op een bepaalde manier bereide groeihormoon van kadaver kregen – een methode waarbij geen enkel eiwitbestanddeel wordt verwijderd – dementie ontwikkelden.

Dergelijke ziektegebeurtenissen worden ‘iatrogeen’ genoemd, dat wil zeggen als gevolg van een medische interventie. Bij ziekten zoals iatrogene CJD worden de overdraagbare ziekteverwekkers prionen genoemd – in wezen verkeerd gevouwen stukjes eiwit die ziekten veroorzaken, vergelijkbaar met een soort infectieuze kever.

Onderzoekers debatteren over de definitie van een prion en of dit amyloïde zou kunnen omvatten. Maar hoe dan ook, de auteurs van het artikel leveren “verleidelijk bewijs dat de ziekte van Alzheimer onder uitzonderlijke omstandigheden overdraagbaar is via een prionachtig mechanisme”, schreven Mathias Jucker van de Universiteit van Tübingen en Lary Walker van de Emory Universiteit in een artikel dat ook op maandag werd gepubliceerd.

Zowel de auteurs van het onderzoek als externe onderzoekers benadrukten dat de ziekte van Alzheimer geen besmettelijke ziekte is die je kunt oplopen door bijvoorbeeld voor een familielid te zorgen. Gevallen gerelateerd aan groeihormoonbehandeling op kadavers zijn ook niet langer mogelijk; In plaats daarvan wordt al tientallen jaren een synthetisch hormoon gebruikt. De auteurs van het artikel, die in Londen een speciaal onderzoeks- en behandelcentrum voor prionziekten runnen, beschrijven slechts vijf Alzheimerpatiënten van de meer dan 1.800 mensen waarvan bekend is dat ze tussen 1959 en 1985 groeihormonen van kadavers in het Verenigd Koninkrijk hebben gekregen. Toch zeggen onderzoekers dat de bevindingen een herinnering zijn aan het voortdurende belang van praktijken zoals het steriliseren van neurochirurgische instrumenten, die theoretisch prionen zouden kunnen overbrengen als ze tussen patiënten niet goed worden schoongemaakt.

Maar deze gevallen zijn niet alleen een wetenschappelijke curiositeit – en nog een voorbeeld van de gevolgen van het gebruik van groeihormonen op kadavers – maar kunnen ook de decennialange, vaak controversiële strijd over de oorzaken van de ziekte van Alzheimer voeden.

“Vanuit het perspectief van de volksgezondheid denken we dat dit waarschijnlijk een relatief klein aantal patiënten zal zijn”, zegt John Collinge van de MRC Prion Unit van University College London, senior auteur van de studie. “Wij zijn echter van mening dat de implicaties van dit werk breder zijn in termen van ziektemechanismen – dat het erop lijkt dat wat er gebeurt bij de ziekte van Alzheimer in veel opzichten zeer vergelijkbaar is met wat er gebeurt bij menselijke prionziekten zoals CJD en andere.” “Verspreiding gebeurt door abnormale aggregaten van verkeerd gevouwen eiwitten en misvormde eiwitten.”

Veel wetenschappers geloven dat bèta-amyloïde een rol speelt bij de ontwikkeling van de ziekte van Alzheimer, en therapieën die het eiwit uit de hersenen van mensen kunnen verwijderen, laten na tientallen jaren van mislukte pogingen eindelijk enkele voordelen zien voor patiënten. Maar de meeste deskundigen zijn ook van mening dat amyloïde niet als enige verantwoordelijk is. Was er in deze gevallen nog iets anders aan de hand dan de overdracht van amyloïd?

“Het roept de vraag op of amyloïde alleen problemen kan veroorzaken”, zegt Marc Dhenain, een Alzheimer-expert bij het Franse onderzoekscentrum CEA, die niet betrokken was bij de nieuwe studie.

Externe onderzoekers zeiden dat ze ook onzeker waren over sommige resultaten. Ze zeiden dat er beperkte informatie was omdat bevindingen van slechts een paar patiënten werden gerapporteerd en gegevens zoals genetische sequencing en autopsieresultaten alleen beschikbaar waren van een steekproef van hen.

Ze ontdekten echter dat er niet veel ontstekingen in de hersenen van de patiënten leken te zijn, een ander kenmerk van de ziekte van Alzheimer, die kan worden veroorzaakt door amyloïde. Ze vroegen zich ook af waarom er, ondanks hun cognitieve verlies, zo weinig aanwezigheid was van een ander eiwit genaamd tau in de hersenen van mensen, ook al correleren tau-niveaus vaak met cognitieve achteruitgang. Sommige onderzoekers speculeerden dat de patiënten mogelijk een andere genetische mutatie hadden gehad die hun risico op de ziekte van Alzheimer zou kunnen vergroten. Twee van de patiënten hadden een verstandelijke beperking, een andere risicofactor.

“Kan de pathologie worden overgedragen? Ja, dat kan, en dat is conceptueel belangrijk”, aldus Wolozin. “De vraag is: wat veroorzaakt ziekte? Er zijn veel vreemde dingen aan deze zeldzame gevallen. Wat op de foto’s onduidelijk is, is waarom ze zo snel zo’n ernstige dementie zouden ontwikkelen?”

Wereldwijd zijn meer dan 200 gevallen van iatrogene CJD gedocumenteerd bij ontvangers van kadavers van menselijk groeihormoon, waarbij de meeste patiënten in Frankrijk, het Verenigd Koninkrijk en de Verenigde Staten wonen. En al jaren verzamelen onderzoekers bewijs dat de ziekte van Alzheimer ook een iatrogene vorm kan zijn. (De overgrote meerderheid van de gevallen van Alzheimer is sporadisch en komt voor bij oudere mensen. Er zijn ook enkele vroege gevallen die verband houden met erfelijke mutaties.)

In 2015 rapporteerden UCL-priononderzoekers dat ze grote hoeveelheden bèta-amyloïde vonden in de hersenen van patiënten die stierven aan iatrogene CJD, waaronder een opeenhoping in de bloedvaten van de hersenen, bekend als cerebrale amyloïde angiopathie, en die voorkomt bij de meeste mensen met de ziekte van Alzheimer. Dit leidde tot de hypothese dat de hormonen die de patiënt ontving niet alleen besmet waren met CJD-prionen, maar ook met amyloïde zaden. Ze vroegen zich ook af of de patiënten, als ze niet aan CJD waren overleden, de ziekte van Alzheimer zouden hebben ontwikkeld.

Het artikel beschrijft acht patiënten die tussen 2017 en 2022 in de Britse National Prion Clinic zijn behandeld. Geen van hen had CJD en slechts bij sommigen werd de ziekte van Alzheimer vastgesteld. Ze hadden als kind een hormoonbehandeling ondergaan vanwege verschillende oorzaken van hun kleine gestalte: sommigen hadden hersentumoren, anderen hadden ontwikkelingsstoornissen en weer anderen misten eenvoudigweg hun eigen natuurlijke hormonen.

Bij vijf van hen werd de ziekte van Alzheimer vastgesteld of waarschijnlijk hadden ze de ziekte, waarbij de symptomen tussen de 38 en 55 jaar verschenen. Van de andere drie patiënten hadden er twee enige cognitieve stoornissen, terwijl de derde asymptomatisch was.

De onderzoekers merkten op dat het uiterlijk van iatrogene CJD vaak verschilt van dat van de meer voorkomende sporadische gevallen, dus het is mogelijk dat de overgedragen gevallen van Alzheimer er enigszins anders uitzien dan typische gevallen.

Gargi Banerjee, de hoofdauteur van de studie, zei dat UCL-onderzoekers andere mogelijke oorzaken van de ziekte van Alzheimer bij deze patiënten overwogen. Gezien de leeftijd van de patiënten waren dit geen sporadische gevallen en ontstonden ze vrijwel altijd later in het leven. Er waren geen genetische mutaties bekend bij de patiënten die vroegtijdige dementie zouden kunnen veroorzaken. De onderzoekers keken ook naar de onderliggende redenen waarom de patiënten het hormoon überhaupt kregen: was het een gevolg van hun kankerbehandeling of aangeboren ziekten? – maar dat was ook geen waarschijnlijke verklaring.

‘Het leuke van deze groep is dat je het als geheel bekijkt’, zei ze. “De mensen die symptomen vertoonden, leden aan verschillende ziekten, maar het enige gemeenschappelijke feit was dat ze allemaal dit speciale type groeihormoon, dit speciale preparaat, in hun kindertijd hadden. … Er was geen andere verenigende reden hiervoor.’

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *