De chipambities van Sam Altman zijn wellicht gekker dan gevreesd • The Register

By | February 11, 2024

Mening De droom van OpenAI-CEO Sam Altman om een ​​netwerk van chipfabrieken op te bouwen om de groei van AI te stimuleren zou veel wilder kunnen zijn dan gevreesd.

Zoals vorige maand gemeld, is Altman naar verluidt op zoek naar miljarden dollars aan financiering van partners als de in Abu Dhabi gevestigde G42, het Japanse SoftBank en Microsoft om al deze fabrieken voor neurale netwerkversnellers te bouwen.

Nu zegt een rapport van de Wall Street Journal, waarin andere anonieme bronnen worden aangehaald, dat het ambitieuze project tot 7 biljoen dollar zou kunnen opleveren.

Dat is een duizelingwekkende som die volgens deze aasgier alle logica tart.

Om de cijfers in perspectief te plaatsen: dat is bijna 14 keer de totale omzet van de gehele halfgeleidermarkt vorig jaar. Volgens Gartner overschreed de wereldwijde semi-omzet in 2023 de $533 miljard. En ondanks alle hype rond generatieve AI verwachten analisten dat de omzet dit jaar met 17 procent zal stijgen tot 624 miljard dollar.

Maar laten we ter wille van de argumentatie zeggen dat Altman en zijn partners echt zo brutaal zijn en op de een of andere manier een kwart van het bruto binnenlands product van de Verenigde Staten in 2023 kunnen genereren om de onderneming te financieren. Wat koopt $7 biljoen?

Dat is genoeg geld om Nvidia, TSMC, Broadcom, ASML, Samsung, AMD, Intel, Qualcomm en elke andere grote chipfabrikant, ontwerper, eigenaar van intellectueel eigendom en apparaatverkoper op te slokken – en nog steeds biljoenen over te houden.

Hoewel het leuk zou zijn om te zien hoe Sam een ​​enorme hoeveelheid geld verbrandt om de grootste antitruststrijd van de eeuw te beginnen, is de kans groter dat hij dat geld naar fabrieken en processorverpakkingen zou sluizen om de chipproductie te stimuleren. Eigenlijk kunnen we veel betere manieren bedenken om dit soort geld uit te geven, maar laten we het nog even bij de fiches houden.

Nou, dat zijn veel Fabs

Hoe je het ook wendt of keert, 7 biljoen dollar is nog steeds een enorm bedrag om aan fabrieken uit te geven, zelfs aan een netwerk daarvan.

De kosten van een ultramoderne chipfabriek variëren tegenwoordig van $10 miljard tot $30 miljard, afhankelijk van de grootte van de locatie en de locatie. Laten we zeggen dat de geplande faciliteiten van Altman gemiddeld zo’n 20 miljard dollar kosten. In dat tempo levert $7 biljoen je ongeveer 350 gieterijlocaties op.

De vraag is dan: wie gaat het bouwen? Deze faciliteiten behoren tot de grootste en meest complexe operaties in de productiewereld, waarbij componenten en materialen van talloze leveranciers nodig zijn, evenals personeel dat specifiek is opgeleid om te installeren, onderhouden en bedienen.

Om deze reden is het niet ongebruikelijk dat het vier jaar of langer duurt voordat deze activa online komen, en mogelijk nog veel langer voordat het rendement een aanvaardbaar niveau bereikt. Fabs goed bouwen gebeurt niet snel.

In de VS hebben we een stijging gezien van de investeringen in de binnenlandse productie van halfgeleiders en in onderzoek en ontwikkeling, die niet in de laatste plaats werden aangewakkerd door een federale subsidiepot van 53 miljard dollar die werd verstrekt dankzij de CHIPS-financieringswet. Gieterij-exploitanten zijn echter al met ernstige problemen geconfronteerd.

Zoals we eerder meldden, heeft het gebrek aan geschoolde werknemers de ontwikkeling van TSMC’s fabriek in Arizona al vertraagd. TSMC is zelfs zo ver gegaan dat het technici van Taiwan naar Amerika heeft gestuurd om de fabriek weer operationeel te krijgen.

Afgelopen zomer waarschuwden de Semiconductor Industry Association (SIA) en het Britse Oxford Economics dat de Amerikaanse halfgeleiderindustrie in 2030 te maken zal krijgen met een tekort van 67.000 technici, ingenieurs en computerwetenschappers. Intel loopt voorop bij een van de grootste uitbreidingsprojecten in de VS. Fabs verwacht dat dit aantal de komende jaren dichter bij de 70.000 tot 90.000 zal liggen.

En dat geldt alleen voor een handvol fabrieken die in ontwikkeling zijn in de VS. Er is niet veel verbeeldingskracht voor nodig om je voor te stellen hoe problematisch 350 extra locaties op wereldschaal zouden zijn.

De markt overspoelen

Alsof dat nog niet genoeg is, heeft de vraag naar halfgeleiders de neiging cyclisch te fluctueren. Koopwoede wordt vaak gevolgd door lange verwerkingscycli, en stijgende pc-verkopen vallen meestal samen met de release van besturingssystemen of software.

We gaan er even van uit dat deze honderden fabrieken niet alleen OpenAI of de AI-wereld in het algemeen bedienen, maar alles wat daarmee samenhangt, al kan het zijn dat Altman eigenlijk gewoon een eindeloze stroom machine learning-versnellers en dergelijke heeft. zou willen berekenen.

De opslagmarkt is nog maar net aan het herstellen van een voorraadoverschot dat de gemiddelde verkoopprijzen naar recorddieptes heeft gedreven. Ondertussen heeft Intel naar verluidt de voltooiingsdatum voor zijn fabrieken in Ohio verschoven naar eind 2026, waarbij hij de schuld geeft aan de huidige zwakheden in de halfgeleidermarkt en vertragingen in de financiering van de CHIPS Act.

Natuurlijk heeft de industrie nog geen precieze tijdlijn over hoe Altmans vermeende halfgeleiderbedrijf met een waarde van $7 biljoen zich zal ontwikkelen. Je kunt ervan uitgaan dat dit niet van de ene op de andere dag zal gebeuren. Dergelijke ontwikkelingen moeten worden aangepast om te voorkomen dat de markt te agressief wordt uitgebreid en de markt wordt overspoeld met te veel chips.

Zelfs de komende 25 jaar praten we nog steeds over een enorme hoeveelheid geld, genoeg voor 14 fabrieken per jaar, tegen een kostprijs van 280 miljard dollar per jaar. Om dat doel te bereiken zouden TSMC, Samsung en Intel hun kapitaaluitgaven grofweg moeten verdrievoudigen en dit allemaal in chipfabrieken moeten stoppen.

Hoewel dat minder gek klinkt, waarom zou Altman, gezien deze theoretische tijdlijn, nu mogelijk $ 7 biljoen moeten ophalen? Wanneer bedrijven als Intel praten over hun routekaarten voor gieterijen, hebben ze doorgaans de neiging alleen te financieren wat er direct in de pijplijn zit.

Toen de x86-gigant bijvoorbeeld zijn plan aankondigde om de komende tien jaar 100 miljard dollar te investeren in een megafabriek in Ohio, beloofde het feitelijk slechts twee locaties te bouwen tegen een geschatte kostprijs van 10 miljard dollar per stuk. En zoals gezegd is zelfs dat uitgesteld.

Onderdeel van een groter plan?

Dus misschien is dit project van $7 biljoen echt een groter plan om de ambities van OpenAI te bevorderen. Al die chips moeten ergens heen. Dat betekent dat hij niet alleen fabrieken nodig heeft om de chips te maken, maar ook datacenters om ze te gebruiken en (hopelijk) schone energie om het allemaal te laten werken, en dat gaat ook veel geld kosten.

De chips die AI-modellen aandrijven, zijn notoir hongerig naar energie. Een enkele Nvidia H100-node met acht GPU’s heeft een vermogen van 10,2 kilowatt. Schaal dat op naar 350.000 GPU’s – dat is het aantal dat beweert dat Meta dit jaar zal worden ingezet – en je ziet enorme prestaties.

Met een budget van $100 miljard, slechts 1,4 procent van het budget van $7 biljoen, voor GPU’s, zou je vijf miljoen H100’s kunnen kopen tegen een volumeprijs van $20.000 per stuk. Ter herinnering: dat is meer dan het dubbele van het aantal dat Nvidia in heel 2024 verwacht te leveren.

Het hoeft geen betoog dat de stroomvoorziening een probleem zal zijn. Daarom zou het zinvol zijn om wat geld te sparen om deze uitdaging aan te pakken.

Het goede nieuws hier is dat Altman een lange geschiedenis heeft in het ondersteunen van energiestartups. Vorig jaar kondigde Oklo, een startup voor kernsplijting, gesteund door de CEO van OpenAI, zijn plannen aan om naar de beurs te gaan.

Ondertussen heeft Altman in de meer experimentele ruimte Helion Energy verdedigd, dat werkt aan het commercialiseren van een modulaire helium-3-fusie-energiecentrale. Hoewel Helion nog niet heeft bewezen dat zijn reactor echt werkt, lijkt de betrokkenheid van Altman voldoende te zijn geweest voor Microsoft om een ​​stroomafnameovereenkomst met de startup te ondertekenen. De technologie zal naar verwachting pas in 2028 worden ingezet, ervan uitgaande dat ze er ooit in slagen om deze werkend te krijgen.

In ieder geval leidt dit tot de conclusie dat de 7 biljoen dollar die is gebruikt om de ambities van Altman te beschrijven ofwel een grove overdrijving is, ofwel deel uitmaakt van een groter, holistischer plan. ®

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *