Coco Gauff verliest halve finale van Australian Open terwijl Aryna Sabalenka zich een weg baant naar de finale

By | January 25, 2024

Coco Gauff’s run op de Australian Open eindigde donderdag in de halve finale toen de 19-jarige US Open-kampioen tegenover een tegenstander stond die de afgelopen twee jaar voor iedereen op Melbourne Park te veel had bewezen.

Aryna Sabalenka, de keiharde titelverdediger uit Wit-Rusland die in september tijdens de US Open-finale tegen Gauff en 24.000 bewonderende fans viel, beleefde veel wankele momenten in de Rod Laver Arena. Maar Sabalenka speelde haar beste tennis op de belangrijkste momenten, versloeg Gauff in de tiebreak van de eerste set en verloor vervolgens opnieuw in de tweede set, won met 7-6(2), 6-4 en bereikte haar derde Grand Slam-finale.

Gauff kwam aan de wedstrijd met haar slechtste prestatie sinds lange tijd, een overwinning vol fouten met haar zogenaamde “C-Game” in de kwartfinales tegen Marta Kostyuk uit Oekraïne. Voor dit model schakelde ze over van haar technischkleurige amberkleurige rok, top en schoenen naar een meer gedempt marineblauw. Een ander uiterlijk en, hoopte ze, een ander soort optreden.

Dat was het wel en dat was het niet. Het was beter, maar niet goed genoeg, vooral haar service. Gauff kreeg acht keer een dubbele fout, een terugkeer naar haar beginjaren op de tour. Haar tweede opslag was vaak zacht en kort, waardoor Sabalenka het veld op kon springen en overwinningen kon scoren voorbij haar tegenstander.

“Ik sloeg hem precies op haar voorhand, zodat ze elke keer wist waar hij heen ging”, zei Gauff.

En toch, op een avond waarop beide spelers, vooral Gauff, verre van hun beste waren, had de Amerikaanse ster haar kansen. Ze redde een setpoint in de eerste set en stormde terug van 5-2 om de set te winnen, binnen twee punten na de overwinning.

En toen, na bijna vijf wedstrijden, onderbroken door forehands die in het net sloegen en lange backhands, kwam Sabalenka tot leven. Haar schoten schoten naar de achterkant van het speelveld en stuurden Gauff op zijn knieën om ze terug te halen.

Het leek erop dat Sabalenka haar kans op een vroege voorsprong in de wedstrijd had verspeeld na een 5-2 voorsprong. Nu stond ze aan het einde van de eerste set weer aan de leiding en deze keer miste ze die niet en speelde ze een vrijwel vlekkeloze tiebreak. Ze sloot de wedstrijd af met een geweldige service die Gauff uitstak om terug te gooien, maar kon alleen maar toekijken toen deze een voet te kort van het veld belandde.

Sabalenka had aan het begin van deze partij nog geen set verloren en was voor de meeste van haar tegenstanders eenvoudigweg onspeelbaar geweest; haar partijen waren soms binnen een uur afgelopen. Door de manier waarop ze speelde, was zij de enige speler die hen kon verslaan. Omdat Gauff het levenslang volhield in de tweede set en geen tegenslagen kreeg in zoveel van haar servicegames, was de enige vraag of Sabalenka vlak voor de finish zou breken, zoals ze in het verleden zo vaak had gedaan. Dat is wat er gebeurde tegen Gauff in die US Open-finale, het soort rauwe recente herinnering dat een speler kan wegvreten.

Sabalenka lacht na haar overwinning (Martin Keep/AFP via Getty Images)

Ze barstte niet. Opnieuw, toen Gauff laat in de tweede ronde op het punt stond de leiding te nemen, stormde Sabalenka terug, redde haar eigen service op 3-4 en brak Gauff in de volgende game, terwijl ze deed wat ze de hele nacht had gedaan: de tweede softbal-backservice slaan. en forehands naar corners die zelfs Gauff niet kon volgen.

Nog een grote, onherroepelijke opslag en Gauff was uit, haar krachtige backhand viel in het net.

“Ik kon me absoluut concentreren”, zei Sabalenka.

Toen ik Gauff in een groot stadion op een van de grootste podia van de sport over het net zag schieten, riep dat geen kwade gedachten op. De US Open, zei ze, was voor haar een behoorlijk goed toernooi, een Grand Slam-finale waar ze trots op kon zijn.

“Voor mij is het geen slechte herinnering”, zei Sabalenka.

Het verlies zal Gauff ongetwijfeld pijn doen. Ze houdt van competitie en heeft een hekel aan verliezen. Ze had twaalf Grand Slam-wedstrijden op rij gewonnen. Na jarenlang te hebben geprobeerd alle beloften waar te maken die zo velen voor haar hadden voorspeld, won ze haar thuis Grand Slam-toernooi en voldeed ze aan de deadline die ze zichzelf had gesteld om te winnen vóór haar twintigste verjaardag, onder de zeven maanden.

Vóór deze overwinning was ze misschien moedeloos na de nederlaag op Grand Slams. Na dat verlies giechelde Gauff tijdens haar persconferentie na de wedstrijd, waarbij ze zichzelf soms belachelijk maakte en grapte dat ze haar spelplan niet wilde uitleggen omdat het niet zo goed werkte.

“Ik ben teleurgesteld omdat ik me goed voelde op het veld”, zei ze. “Uiteindelijk was zij de betere speelster. Ze speelde deze punten beter. Ik heb het gevoel dat ik nog veel te verbeteren heb.”

Gauff kan hard voor zichzelf zijn, maar ze zag onlangs een statistiek waaruit bleek dat ze als tiener een vergelijkbaar aantal Grand Slam-overwinningen had behaald als Serena Williams en Jennifer Capriati, die allebei een behoorlijk goede carrière hadden.

‘Ik ben op de goede weg’, zei ze. “Ik moet me alleen de reis herinneren en niet zozeer het moment.”

Toen ze naar Australië kwam, had ze alle reden om te geloven dat ze een even goede kans had als wie dan ook om nog een overwinning te behalen. In haar eerste toernooi van het jaar verdedigde ze haar titel op de ASB Classic in Nieuw-Zeeland.

Ze arriveerde in Melbourne en begon langs haar tegenstanders heen te rijden, maar deed dat onder de radar. Ze speelde haar wedstrijden in de vroege middag in een halflege Rod Laver Arena om tegemoet te komen aan het Amerikaanse televisiepubliek. Haar dubbelpartner Jessica Pegula besloot niet in het dubbelspel te spelen nadat ze vroeg in het enkelspel had verloren. Dat gaf Gauff genoeg tijd om bij te vullen. Ze ging naar de bioscoop. Ze las. Ze oefende, soms na haar eenzijdige spelletjes. Ze bleef winnen.

In de kwartfinale tegen Marta Kostyuk verdween haar spel vrijwel. Ze vond het moeilijk om haar forehand te landen en met vertrouwen te serveren, maar haar doorzettingsvermogen en nooit-opgeven-mentaliteit hielpen haar er doorheen.

Ze wist dat ze daar tegen Sabalenka niet mee weg zou komen. Ze kromp ineen en dubbelde terwijl ze de ene service na de andere miste.

“Ik wou dat ik beter had kunnen pitchen”, zei ze na afloop. “Als je een dubbele fout maakt, moet je voor de tweede fout kiezen.”

En toch kwam het nog steeds op een paar punten neer, en hoe frustrerend het ook voor haar was als ze niet haar best kon doen als het moest, ze bevond zich op bepaalde momenten nog steeds midden in de heetste ruzies, en dacht: : “Dat is leuk.”

Toen ze de rechtbank verliet, zei haar coach, Brad Gilbert, dat de zon morgen op zou komen en dat ze nog een kans zou krijgen op een goede dag.

‘Ik weet het morgen niet,’ zei Gauff. “Ik zal proberen naar de film te gaan of zoiets, wees trots op mij.”

(Bovenste foto: Lillian Suwanrumpha/AFP via Getty Images)

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *