Botten gevonden in een Duitse grot herschrijven de tijdlijn van de vroege menselijke geschiedenis

By | February 13, 2024

Onderzoekers hebben oude menselijke botfragmenten teruggevonden in de Ilsen-grot in Ranis, Duitsland.
Tim Student / TLDA

  • Menselijke botten in een Duitse grot plaatsen Homo Sapiens in Europa 7.500 jaar eerder dan experts dachten.
  • De resultaten suggereren dat Homo sapiens duizenden jaren in de buurt van Neanderthalers heeft geleefd, wat een nieuwe ontdekking is.
  • Wetenschappers gingen er eerder van uit dat Homo sapiens ontstond rond de tijd dat de Neanderthalers uitstierven.

Onderzoekers die een al lang bestaand debat proberen op te lossen, hebben uiteindelijk de tijdlijn van de oude menselijke geschiedenis herschreven.

Archeologen discussiëren al jaren over een eeuwenoude cultuur met de lastige titel: Lincombian-Ranisian-Jerzmanowician Technocomplex. Zelfs wetenschappers weten dat dit een hele mond vol is, dus noemen ze het kortweg LRJ.

De LRJ blinkt uit in het creëren van specifieke messen en bladpunten die aspecten van het Neanderthaler- en Homo Sapien-vakmanschap gemeen hebben.

LRJ-stenen werktuigen die onlangs zijn opgegraven in Ranis.
Josephine Schubert / Ranis Kasteelmuseum

Het debat concentreert zich op de vraag wie ze heeft gemaakt, en het antwoord kan aanwijzingen bevatten voor wat er ongeveer 45.000 jaar geleden gebeurde: toen de Neanderthalers, een van onze naaste menselijke verwanten, op mysterieuze wijze uitstierven in heel Europa, terwijl Homo sapiens uiteindelijk floreerde.

“De conventionele wijsheid is geweest om aan te nemen dat ze hoogstwaarschijnlijk zijn gemaakt door late Neanderthalers”, zegt co-auteur van het onderzoek Jean-Jacques Hublin, hoogleraar paleoantropologie aan het College van Frankrijk.

Maar Hublin en zijn collega’s wilden het debat voor eens en voor altijd beslechten.

Dit leidde hen naar de Ilsenhöhle in Ranis, Duitsland, een van de vele locaties in Noordwest-Europa waar LRJ-artefacten zijn gevonden.

De opening van de Ilsenhöhle in Ranis, Duitsland.
Tim Student / TLDA

Naast het oplossen van de puzzel waarnaar ze op zoek waren, ontdekten de onderzoekers uiteindelijk nog veel meer.

Afbraak van oud DNA

Toen ze de grot uitgraven, ontdekten onderzoekers meer dan alleen LRJ-artefacten: ze kwamen ook kleine botfragmenten tegen.

De meeste botten waren te klein om alleen op basis van hun uiterlijk te kunnen zeggen van welk dier ze afkomstig waren.

Maar dankzij een inzichtelijke nieuwe analyse genaamd Zooarchaeology by Mass Spectrometry, oftewel ZooMS, konden onderzoekers vaststellen dat 13 van de ongeveer 2.000 De botfragmenten die ze analyseerden, waren van vroege mensen.

De onderzoekers analyseerden dierentanden gevonden in Ranis om inzicht te krijgen in het klimaat waarin deze dieren leefden.
Max Planck Instituut voor Evolutionaire Antropologie

De volgende stap was om te bepalen van welke soort prehistorische mens ze afkomstig waren. Als het team dat zou kunnen achterhalen, zou het hen waarschijnlijk aanwijzingen geven over wie de LRJ-artefacten in de grot heeft gemaakt, waardoor het mysterie zou worden opgelost, zei Hublin.

Om dit te doen, haalden ze DNA eruit dat bevestigde dat de botten toebehoorden aan Homo sapiens, wat een sterk bewijs leverde dat zij verantwoordelijk waren voor de LRJ-artefacten. ‘Voila!’ zei Hublin triomfantelijk.

Maar ze waren nog niet klaar.

De onderzoekers haalden eiwitten uit de botfragmenten om hun DNA te analyseren.
Dorothea Mylopotamitaki

Het team gebruikte ook radiokoolstofdatering om de botten te dateren en was verrast door wat ze ontdekten.

Volgens hun gegevens bestond Homo sapiens 47.500 jaar geleden in Ranis – duizenden jaren eerder dan eerder werd gedacht.

Onwaarschijnlijke buren

Tot deze ontdekking geloofden archeologen dat Homo sapiens pas 42.000 jaar geleden in West-Europa arriveerde en bijdroeg aan het uitsterven van de Neanderthalers.

Om bij de LRJ-laag te komen, moesten archeologen een acht meter diepe schacht onder Ranis binnendringen.
Marcel Weiss

Een groeiend aantal bewijzen duwt dit tijdsbestek steeds verder terug. De ontdekkingen van Hublin en het team vormen de nieuwste reeks onderzoeken die aan de groeiende stapel kunnen worden toegevoegd.

Het onderzoek is gepubliceerd in drie artikelen in de peer-reviewed tijdschriften Natuur En Natuurlijke ecologie en evolutie en schetst een heel ander beeld van de geschiedenis.

Het suggereert dat kleine ‘pioniersgroepen’ van Homo sapiens duizenden jaren samen met de Neanderthalers in Europa leefden voordat de soort uitstierf.

Of deze twee groepen in deze periode ooit interactie hebben gehad, blijft onduidelijk.

“Het is helemaal niet het beeld dat we jaren geleden hadden van deze golf van Homo sapiens die Europa binnenkwam en de Neanderthalers verving”, zei Hublin. “Wat we nu zien is dat het niet één golf was, maar meerdere golfjes.”

Bovendien suggereert onderzoek dat deze vroege ‘pioniers’ van de Homo sapien harder waren dan we hen toeschreven.

Harde mensen

Uit eerder onderzoek bleek dat Homo sapiens Europa alleen tijdens warmere periodes kon bereiken, omdat ze waren aangepast aan het warme klimaat van Afrika, waar ze vandaan kwamen.

De exemplaren en artefacten die in Ranis zijn gevonden, suggereren echter dat ze feitelijk rechtstreeks vanuit het koele noordwesten zijn binnengekomen en dat deze regio veel kouder was dan eerder werd gedacht.

Analyse van dierentanden verzameld op de locatie onthulde dat het klimaat 7 tot 15 graden Celsius kouder was dan vandaag, vergelijkbaar met dat van Noord-Scandinavië of delen van Siberië, zei Hublin.

Bovendien bleek uit analyse van dierlijke resten dat Ranis zoogdieren had die waren aangepast aan extreme kou, waaronder wolharige mammoeten, rendieren en veelvraten.

Analyse van meer dan 1.000 dierenbotten uit Ranis onthulde dat vroege Homo sapiens de karkassen van herten verwerkte, maar ook carnivoren, waaronder wolven.
Geoff M. Smith

De vraag blijft hoe de aan het warme weer aangepaste Homo sapiens zo’n dramatische transitie heeft overleefd. Maar waarschijnlijk hebben ze warme kleding gemaakt van het bont van deze dieren, legt co-auteur Geoff Smith uit, een dierentuinarcheoloog aan de Universiteit van Kent.

Geschiedenis herschrijven

Alles bij elkaar schetsen deze bevindingen een beeld van de menselijke prehistorie dat heel anders is dan wat we voorheen hadden. Maar er zijn nog vragen die beantwoord moeten worden.

Onderzoekers hebben geen plannen om Ranis verder op te graven en de grot is om veiligheidsredenen gesloten. Maar ze zullen de monsters en artefacten van deze laatste opgraving blijven onderzoeken om dieper in te gaan op de interacties tussen Homo sapiens en Neanderthalers tijdens deze periode.

“Ik denk dat we nog meer te ontdekken hebben”, zei Hublin. “Wat ons te wachten staat, is begrijpen wat er aan de hand was onder de late Neanderthalers. In hoeverre worden zij door deze nieuwkomers gepenetreerd? Wat voor soort interacties hebben ze met hen? Maar ik denk dat het een grote stap is om het LRJ-verhaal op te helderen.”

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *