Aryna Sabalenka wint voor de tweede keer de Australian Open en versloeg Zheng Qinwen

By | January 27, 2024

Aryna Sabalenka won de Australian Open met een beslissende straight-sets overwinning op Zheng Qinwen, een passend einde van twee weken die haar in de huidige klasse van haar sport plaatsten, ook al is dat niet wat de ranglijst zegt.

Voor de zevende keer in evenveel wedstrijden overweldigde Sabalenka, een 25-jarige powerhitter uit Wit-Rusland, haar tegenstander gedurende een groot deel van de wedstrijd, waarbij ze Zheng overweldigde met haar krachtige service, forehands en backhands strafte als ze er niet was. ze van het veld of het net sturen is bijna onmogelijk voor hun concurrentie.


Sabalenka domineerde tijdens de opslag en vanaf de achterkant van het veld (Phil Walter/Getty Images)

Sabalenka sloot de eerste set af met een verbluffende opslag op doel en stelde haar 6-3, 6-2 overwinning veilig op haar vijfde matchpoint met een scheurende crosscourt forehand na slechts 76 minuten.

Sabalenka zei dat ze nerveus en angstig was voor de wedstrijd, maar die emoties verdwenen toen ze de Rod Laver Arena betrad, een heel andere ervaring dan haar twee eerdere Grand Slam-finales.

“Zodra ik het veld betrad, had ik het gevoel dat ik de controle had”, zei ze terwijl ze van een glas champagne nipte.

Het was Sabalenka’s tweede opeenvolgende Australian Open-titel, de eerste keer sinds 2014 dat een vrouw twee opeenvolgende Grand Slam-titels op hardcourt heeft gewonnen. In een sport waar consistentie aan de top zeldzaam was, was Sabalenka een baken van stabiliteit op de belangrijkste toernooien.

Vanaf de US Open in 2022 heeft ze van elke Grand Slam minimaal de halve finales bereikt. Sinds begin vorig jaar heeft ze in drie Grand Slam-finales gespeeld, waarvan ze er twee won en slechts één punt verwijderd was van een vierde plaats.

Haar consistentie is bijzonder opmerkelijk, aangezien Sabalaenka nog niet zo lang geleden zo verloren leek als een toptennisser maar kan zijn. Begin 2022 had ze maandenlang last van de meest pijnlijke ‘yips’, een bijnaam voor psychologische blokkades die sporters ervan weerhouden de meest basale handelingen uit te voeren.

In het geval van Sabalenka verloor ze het vermogen om te serveren en maakte in de ene game 21 dubbele fouten, in de andere 18. Bij een overwinning op de Australian Open 2022 vierde ze ‘slechts’ een treffer van 10. Destijds niemand kon voorspellen welke run in minder dan een jaar zou beginnen of hoe deze zou eindigen.


Wilt u ons fantastische tennisverslag volgen, klik dan hier.


Sabalenka, een speelster waarvan iedereen wist dat ze het talent en het atletische vermogen had om de beste speelster ter wereld te worden, vertelde haar coaches feitelijk dat ze niet meer over haar opslag wilde praten. Ze ontsloeg haar sportpsycholoog en besloot dat het aan haar en alleen aan haar was om het uit te zoeken. En dat deed ze zeker.

Ze begon ook in het openbaar te spreken over de gevoelens die op haar drukten. Sabalenka’s vader en eerste tenniscoach stierf plotseling in 2019, toen hij nog maar 43 was en zij nog maar 19. Ze had hem beloofd dat ze op haar 25e een Grand Slam zou winnen. Deze verjaardag naderde. De tijd begon te dringen en in sommige opzichten kwam hun verdriet tot uiting op de tennisbaan.

Sabalenka zei dat ze besloot zich uit te spreken over haar verdriet en de pijn die daarmee gepaard gaat, in de hoop andere mensen te helpen die op jonge leeftijd een ouder hebben verloren. Dat was niet het geval, maar het loslaten van al die rauwe emoties leek haar te bevrijden en haar vrijer te laten trillen dan ooit tevoren.

Na de US Open van vorig jaar stond ze op nummer 1 van de wereld. Aan het einde van het seizoen pakte Iga Swiatek uit Polen de overwinning terug. Maar Swiatek worstelde zich door haar eerste drie wedstrijden op de eerste Grand Slam van het jaar, zij het tegen een sterke verzameling tegenstanders, en slaagde er niet in de tweede week te bereiken, terwijl Sabalenka, ongeacht wie er aan de andere kant van het net stond, geen problemen.


Zheng had moeite om in het spel te komen (DAVID GREY/AFP via Getty Images)

In de halve finale nam ze revanche voor haar verlies in de US Open-finale tegen Coco Gauff. De volgende was Zheng, de opkomende 21-jarige uit China die de afgelopen zes maanden de belofte is gaan waarmaken die zo velen de afgelopen jaren over haar hebben geprofeteerd: een speler die Li Na zal vervangen als de volgende tennisser. China zou de kampioen kunnen vervangen. Veel Chinese fans schreeuwden naar haar, zwaaiden vanaf de eerste bal met de Chinese vlag en deden hun best om Zheng hoger te tillen.

“Ik begon vrij traag en speelde mijn tennisspel niet”, zei Zheng. “Ze is een heel agressieve speelster. Het neemt het comfort van de andere speler weg.”

Misschien zal Zheng op een dag hetzelfde kunnen doen met topspelers. Maar Zheng kreeg niet alleen te maken met een topversie van Sabalenka, maar kampte ook met zenuwen in haar eerste Grand Slam-finale aan het einde van een toernooi waarin Sabalenka de enige speler was die het opnam tegen de als twaalfde geplaatste Zheng in de top 50.

Sabalenka leek een heel andere vijand, en dat was ze ook.

Sabalenka werd de eerste vrouw die sinds 2013 opeenvolgende Australian Open-titels won. Net als Azarenka komt Sabalenka uit Wit-Rusland, een land waarvan de spelers in een moeilijke tennispositie hebben moeten navigeren sinds Rusland in 2022 met de steun van Oekraïne binnenviel. Met uitzondering van toernooien in Groot-Brittannië mogen spelers uit Rusland en Wit-Rusland nog steeds spelen. deelnemen, maar niet onder hun vlag of in teamcompetities en symbolen van hun land zijn verboden in de sport.

Sabalenka, die voornamelijk in Miami woont, is herhaaldelijk onder druk gezet om zich uit te spreken tegen de oorlog, die gevaarlijk kan zijn voor iedereen die nog familie heeft in Rusland of Wit-Rusland. Vorig jaar verbrak ze haar stilzwijgen over de kwestie op de French Open in Parijs na meerdere ontmoetingen met een verslaggever uit Oekraïne en vervolgens twee persconferenties na de wedstrijd over te slaan.

“Ik steun geen oorlog, dat wil zeggen, ik steun Alexander Loekasjenko op dit moment niet”, zei ze later, verwijzend naar de president van Wit-Rusland.

Sabalenka had Loekasjenko in het verleden gesteund en was samen met hem te zien in een inmiddels beruchte video tijdens de oudejaarsvieringen vóór de invasie. Maar lang nadat Loekasjenko een oppositiebeweging had neergeslagen, beschuldigde hij hem ervan verkiezingen te hebben gemanipuleerd om aan de macht te blijven.

Het was het begin van een turbulente zomer voor Sabalenka. Op de French Open verloor ze in de halve finales op matchpoint, verloor vervolgens een voorsprong van één set in de halve finales van Wimbledon, en deed dat vervolgens opnieuw in de US Open-finale.

Sabalenka zei zaterdag dat het verlies tegen Gauff haar ertoe aanzette haar spel te verbeteren.

Anton Dubrov, haar coach, zei dat ze de herfst en buiten het seizoen extra wapens hebben ontwikkeld om haar een back-upplan te geven als haar agressieve strategie om ballen door het veld te slaan verkeerd zou uitvallen.

“We hebben geprobeerd een manier te vinden om onze stijl te spelen, zelfs als je niet de beste bent”, zei Dubrov zaterdag. “We proberen meer aan de volleykant te werken en de volley te pushen om meer bij het net te komen. Duw jezelf gewoon om vooruit te blijven gaan, want als je niet vanaf de basislijn kunt spelen zoals je normaal doet, als je de winnaars niet vanaf de basislijn kunt raken zoals je normaal doet, kun je andere manieren vinden.

Met de hulp van hun prestatiecoach, de grappige Jason Stacey, hebben ze ook geprobeerd de sfeer in het team ontspannen en speels te houden.

De afgelopen twee weken heeft Sabalenka beide benaderingen naar een nieuw niveau getild. In zoveel wedstrijden, en opnieuw op zaterdag, kwam ze naar voren op het veld en scoorde punten, zelfs als ze redelijk goed vanaf de basislijn speelde, waardoor ze tijd wegnam van Zheng en Gauff en alle anderen die ze neerhaalde.

In de warming-up- en trainingsruimtes op de lagere niveaus van Melbourne Park worstelde ze met Stacey en Dubrov om het bezit van medicijnballen en demonstreerde ze haar flexibiliteit door een beker van Stacey’s hoofd te verwijderen terwijl hij rechtop stond en een roundhouse ju-Jitsu Kick uitvoerde. .

Op speldagen markeerde ze zijn kale hoofd met een zwarte stift en schreef Stacey’s naam op zijn oren voor het geval hij verdwaalde. Hoe meer gekheid, hoe beter.

‘Het is heel belangrijk,’ zei Stacey. “Alleen vanuit een emotioneel perspectief, vanuit een neurologisch, meer neurowetenschappelijk perspectief, hoe onze hersenen werken en als ik deze tijden heb, bedoel ik dat mensen gewoon beter leren, meer aandacht besteden en een beetje frisser zijn, misschien hebben ze een beetje plezier.”. Je hebt een beetje creativiteit.”

Sabalenka zei dat alle speeltijd haar hielp zich op het veld te concentreren.

‘Houd het simpel, houd het leuk’, zei ze.

Op dit moment zal niemand Sabalenka kwalijk nemen dat ze zo’n creatieve tennisstijl speelt of dat ze geen momenten kent waarop haar hoofd rafelt. Maar de laatste tijd gaat tennis voor haar nauwelijks over het hard slaan van de bal, en als dat niet werkt, harder slaan, en als dat niet werkt, hard slaan terwijl hij nog in de lucht is, vlakbij de bal. Net zweeft. Sabalenka ziet zelden een bal die ze niet wil raken.

Nadat ze twee weken lang op het veld heeft gestreden en uiteindelijk de grote zilveren trofee in de wacht heeft gesleept, heeft ze weinig reden om aan te nemen dat ze nog iets anders moet doen. Ze heeft veel plezier.

(DAVID GREY/AFP via Getty Images)

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *