Amerikaanse maanlanding: Tweede door NASA gesteunde bedrijf wil een maanlanding proberen

By | February 13, 2024

Meld u aan voor de wetenschapsnieuwsbrief Wonder Theory van CNN. Verken het universum met nieuws over fascinerende ontdekkingen, wetenschappelijke vooruitgang en meer.



CNN

Na een mislukte maanlandingsmissie vorige maand vestigt NASA zijn hoop op een tweede ruimtevaartuig – ontwikkeld door een afzonderlijk bedrijf – om de Verenigde Staten te helpen voor het eerst in meer dan vijf decennia op de maan te landen.

De maanlander, bijgenaamd Odysseus, of Odie, zal woensdag om 12:57 uur ET opstijgen vanaf Cape Canaveral, Florida, met een SpaceX Falcon 9-raket.

De raket zal het ruimtevaartuig in een ovale baan brengen die zich tot 380.000 kilometer rond de aarde kan uitstrekken. Het zal vergelijkbaar zijn met ‘het gooien van een snelle bal met hoge energie naar de maan’, zoals Stephen Altemus, CEO van Intuitive Machines, het uitdrukte. Zijn in Houston gevestigde bedrijf ontwikkelde Odysseus.

Eenmaal in een baan om de aarde zal de maanmodule zich losmaken van de raket en op eigen kracht vertrekken. Het maakt gebruik van een ingebouwde motor om een ​​rechtstreeks traject naar het maanoppervlak te volgen.

Odysseus zal naar verwachting iets meer dan een week vrij door de ruimte kunnen vliegen. De poging om op het maanoppervlak te landen staat gepland voor 22 februari.

Als dit lukt, zou Odysseus het eerste Amerikaanse ruimtevaartuig zijn dat een zachte landing op de maan maakt sinds de Apollo 17-missie in 1972.

De lancering van deze maanlander komt een maand nadat Peregrine, een voertuig ontwikkeld door Astrobotic Technology met financiering van NASA, zijn missie mislukte. Het in Pittsburgh gevestigde bedrijf onthulde een baanbrekend brandstoflek, slechts enkele uren nadat Peregrine op 8 januari was gelanceerd. Het ruimtevaartuig verbrandde in de atmosfeer toen het tien dagen later terugkeerde naar de aarde.

Chandan Khanna/AFP/Getty Images

Een gloednieuwe raket, de Vulcan Centaur van de United Launch Alliance, werd op 8 januari 2024 gelanceerd vanaf het Cape Canaveral Space Force Station in Cape Canaveral, Florida, aan boord van de Peregrine-maanlander van Astrobotic.

Maar NASA heeft de oprichting gesponsord van een kleine vloot van particulier ontwikkelde maanlanders onder een programma dat de ruimtevaartorganisatie Commercial Lunar Payload Services (CLPS) noemt.

“Bij CLPS gebruikten Amerikaanse bedrijven hun eigen ontwerp- en productiepraktijken in plaats van formele en traditionele NASA-procedures en NASA-toezicht te volgen”, zegt Joel Kearns, plaatsvervangend adjunct-administrateur van het ruimteagentschap voor verkenning bij het Directoraat Wetenschapsmissies van NASA. “CLPS is een test van deze filosofie.”

Het programma heeft tot doel maanlanders te ontwikkelen onder relatief goedkope contracten met een vaste prijs, in de hoop het ruimtevaartuig te gebruiken om de VS een aanwezigheid op de maan te geven terwijl een nieuwe internationale ruimterace oplaait.

China, India en Japan zijn de enige landen die in de 21e eeuw zachte landingsvoertuigen op de maan hebben staan. En omdat NASA er vertrouwen in blijft houden dat de VS het eerste land zullen zijn dat mensen terugbrengt naar het maanoppervlak, bereikt de wereldwijde haast om robotruimtevaartuigen op de maan te stationeren zijn hoogtepunt.

Wat de aanpak van NASA onderscheidt is de manier waarop zij de commercialisering heeft omarmd: het idee dat meerdere ruimtevaartuigen goedkoper en sneller kunnen worden ontwikkeld terwijl de particuliere industrie om contracten concurreert dan wanneer de ruimtevaartorganisatie haar eigen ruimtevaartuig zou ontwikkelen.

Altemus van Intuitive Machines noemt deze strategie ‘geforceerde innovatie’.

“Bedrijven moesten manieren vinden om de risico’s in evenwicht te brengen (en) manieren vinden om technische problemen snel en met minder kosten te omzeilen”, vertelde hij aan CNN. “Dus vanaf het begin heeft het de kosten van toegang tot de maan verlaagd, waardoor dit gedaan kon worden … goedkoper dan wat er in het verleden in de Apollo-dagen werd gedaan.”

In totaal zou Intuitive Machines voor deze missie tot 118 miljoen dollar van NASA kunnen ontvangen.

Een stal maanlanders

Het CLPS-programma van NASA is niet afhankelijk van elke missie die veilig landt, maar deze eerste landingspogingen zouden de toon en het tempo kunnen zetten voor de hernieuwde poging van de ruimtevaartorganisatie om de maan robotachtig te verkennen voordat ze later dit decennium proberen astronauten te landen om terug te keren naar het maanoppervlak.

Intuitive Machines, opgericht in 2013, zal na Astrobotic de tweede deelnemer aan het CLPS-programma zijn die een maanlanding probeert. (Er zijn twee extra CLPS-missies gepland voor later in 2024.)

Van de vier bedrijven die maanlanders naar de maan willen leveren als onderdeel van het CLPS-programma, heeft Intuitive Machines de meeste contracten van NASA – met drie maanmissies in de boeken.

De Odysseus-lander is een model genaamd Nova-C, dat door Intuitive Machines wordt beschreven als ongeveer zo groot als een Britse telefooncel met daaraan bevestigde poten.

Het doel van het bedrijf is om het ruimtevaartuig te laten landen nabij de zuidpool van de maan, een gebied van groot belang in de ruimtewedloop. Er wordt aangenomen dat deze regio waterijs bevat dat op een dag zou kunnen worden omgezet in drinkwater voor astronauten of zelfs raketbrandstof.

De Zuidpool is ook hetzelfde maangebied waar NASA later dit decennium astronauten wil landen.

De lander zal worden uitgerust met zes NASA-ladingen: een reeks wetenschappelijke instrumenten die zijn ontworpen om nieuwe technologieën te testen of de maanomgeving te evalueren, zoals het bestuderen van hoe de maanbodem zich tijdens de landing gedraagt.

Aan boord zullen ook herdenkingsobjecten aanwezig zijn – waaronder een sculptuur die de fasen van de maan afbeeldt, ontworpen in overleg met Jeff Koons – en technologie van particuliere bedrijven, waaronder Columbia Sportswear, dat isolatiemateriaal voor de lander ontwikkelde.

Als alles volgens plan verloopt, zal Odysseus zeven dagen op de maan opereren terwijl de maanmodule in de zon ligt. Maar wanneer de landingszone in de schaduw van de aarde komt en de maannacht de overhand heeft, gaat het ruimtevaartuig in slaap.

Het afgelopen jaar heeft verschillende succesvolle maanlandingen gebracht – uitgevoerd door India en Japan – maar ook brute tegenslagen, waarbij Rusland en de Verenigde Staten bij recente pogingen ruimtevaartuigen verloren.

Altemus schat dat Intuitive Machines ongeveer 80% kans heeft om Odysseus veilig op de maan te laten landen.

“We stonden op de schouders van iedereen die het vóór ons probeerde”, zei hij, eraan toevoegend dat Intuitive Machines het voortstuwingsprobleem probeerde te analyseren dat de Peregrine-lander vorige maand teisterde en ervoor zorgde dat het hetzelfde probleem zou zijn dat zich niet zou voordoen tijdens de missie van Odysseus.

“We hebben gewoon een fundamenteel andere architectuur”, voegde Altemus eraan toe.

Maar een succesvolle poging zou slechts een begin zijn, zei hij.

“Het is helemaal geen eenmalige operatie”, aldus Altemus. “We hebben een maanprogramma opgezet om regelmatig naar de maan te vliegen.”

Het opzetten van programma’s die regelmatig robotreizen naar de maan kunnen uitvoeren, zou een toekomst mogelijk kunnen maken waarin reizen naar de maan gebruikelijk en goedkoop is, wat aanleiding kan geven tot grotere projecten zoals een functionerende maanbasis met astronauten die daar wonen en werken, volgens de visie van NASA en haar partners.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *