Amazon’s iRobot-deal van $ 1,4 miljard is dood, wat nu?

By | January 29, 2024

Fotocredit: Kimberly White/Getty Images voor TechCrunch

Anderhalf jaar na de aankondiging van het voornemen om iRobot over te nemen, is de deal van Amazon officieel dood. Alle betrokkenen verwachtten een zekere mate van toezicht door de toezichthouders, maar na een paar decennia van consolidatie van technologiebedrijven hadden weinigen zo’n grote spanning verwacht. De deal was al door geselecteerde internationale toezichthouders gegaan, waaronder het Verenigd Koninkrijk. Uiteindelijk bleek echter het recente harde optreden van de Europese Unie tegen zogenaamd concurrentiebeperkende fusies en overnames de laatste nagel aan de doodskist. In het nieuws van vanochtend staat ook dat iRobot 350 werknemers ontslaat – bijna een derde van het gehele personeelsbestand – nu oud-CEO Colin Angle aftreedt.

“iRobot is een innovatiepionier met een duidelijke visie om consumentenrobots werkelijkheid te maken”, aldus Angle in een persbericht. “De beëindiging van de overeenkomst met Amazon is teleurstellend, maar iRobot richt zich nu op de toekomst en is gefocust op het blijven creëren van doordachte robots en slimme huisinnovaties die het leven beter maken en waar onze klanten over de hele wereld dol op zijn.”

De deal heeft al zijn tol geëist van het bedrijf, inclusief twee ontslagen. Afgelopen juli verlaagde Amazon de aankoopprijs met 15%, van 1,7 miljard dollar naar 1,4 miljard dollar. Het nieuws kwam toen iRobot aankondigde dat het $200 miljoen zou ophalen om de activiteiten voort te zetten nadat de oorspronkelijke deal naar verwachting zou worden gesloten.

“iRobot haalt nieuwe financiering op die naar onze mening voldoende is om onze activiteiten in een zeer competitieve omgeving te ondersteunen, aan onze liquiditeitsbehoeften te voldoen en de bestaande schulden van iRobot terug te betalen”, zei Angle destijds.

De uitdrukking ‘hypercompetitieve omgeving’ is veelzeggend. Het doet effectief twee dingen. Dit verklaart de behoefte aan vers geld te midden van de financiële problemen die bestonden voordat de overname werd aangekondigd. Dit spreekt ook over het bredere toezicht op de deal. Er waren twee belangrijke twistpunten onder critici toen het voor het eerst werd aangekondigd.

Het eerste en minder besproken onderwerp was privacy. Roomba’s beschikken over kaartmogelijkheden en Amazon is vaak bekritiseerd vanwege zijn besluit om Ring Camera-beveiligingsbeelden aan te bieden aan wetshandhavingsinstanties. Het idee om het bedrijf op deze manier in particuliere woningen te integreren heeft begrijpelijkerwijs veel voorstanders doen twijfelen.

Het tweede en uiteindelijk grotere knelpunt is concurrentie. Amazon heeft het grootste retailreclamebord op internet. In theorie had het bedrijf Roombas kunnen promoten op een manier die ‘hyper’-concurrentie uitsluit.

Natuurlijk lijdt het geen twijfel dat de omgeving veel competitiever is dan die waarin iRobot twintig jaar geleden zijn intrede deed. Toen iRobot na jaren van valse starts (waaronder babypoppen en maanrovers, om er maar een paar te noemen) eindelijk zijn plek vond in de robotstofzuigerruimte, stuitte het bedrijf uiteindelijk op wat – tot nu toe – de enige succesvolle thuisrobot op enige significante schaal was. . Angle zegt graag dat hij eindelijk succes heeft gevonden als roboticus nadat hij vacuümverkoper was geworden. Het is een mooie uitspraak die een industrie samenvat die het identificeren van behoeften op andere gebieden vereist, waar de meeste robotici niet goed thuis in zijn.

Na twintig jaar bestaan ​​robotstofzuigers op een eigen eiland. Dat is zeker niet omdat iRobot of zijn concurrenten het niet hebben geprobeerd. Het lijkt alsof elk jaar een andere ‘metgezelrobot’ komt en gaat. Het probleem kan ook niet worden toegeschreven aan een gebrek aan vraag. Het is vooral een technologisch probleem. Er zijn momenteel veel beperkingen aan de functionaliteit van hardwareautomatisering die tegen een acceptabele prijs voor consumenten beschikbaar is – en het is onwaarschijnlijk dat dit binnenkort zal veranderen.

“/>

Fotocredit: Amazone

Kijk eens naar de Astro-robot van Amazon. Het is schattig, boeiend en doet een aantal interessante dingen (de periscoopbeveiligingscamera is een heel slimme innovatie die de beperkte kijkhoek van de Roomba omzeilt). Maar het zette de wereld niet bepaald in vuur en vlam. Op dit punt kan het waarschijnlijk het beste worden geclassificeerd als een interessant experiment. Dat wil niet zeggen dat Amazon ermee gestopt is, of andere thuisrobots (dat is niet het geval), maar op dit moment voelt het als een soort evolutionaire doodlopende weg. Ik wil hier echter graag mijn ongelijk bewezen krijgen.

Er zijn inmiddels tientallen robotstofzuigers. Sommige zijn afkomstig van grotere namen als Samsung en Dyson, terwijl veel goedkopere modellen de markt hebben overspoeld. Zoek naar ‘goedkoop robotvacuüm’ op Amazon en je zult tal van opties vinden onder de $ 100. De focus van iRobot daarentegen ligt op het bevorderen van de nieuwste stand van de techniek, wat heeft geresulteerd in robots die ongeveer 10 keer zoveel presteren als je rekening houdt met zaken als de zelfreinigende container.

iRobot heeft de crisis zeker gevoeld in de categorie die het heeft gecreëerd. Kent u de Looj dakgootreiniging of de Verro zwembadreiniging nog? Door de jaren heen heeft het bedrijf geprobeerd de successen van Roomba toe te passen op verschillende delen van het huis, wat resulteerde in een inconsistent trackrecord. Grasmaaier Terra is ondertussen zwaar getroffen door Covid-19 en beperkingen in de toeleveringsketen. Het werd bijna vier jaar geleden voor onbepaalde tijd opgeschort, en het nieuws van vanochtend voorspelt niet veel goeds voor de toekomst van het project.

Uiteraard ligt die beslissing uiteindelijk bij de persoon die optreedt als de tweede CEO in de 34-jarige geschiedenis van iRobot. Executive Vice President Glen Weinstein neemt momenteel de interim-rol op zich.

Ontslagen moeten altijd betreurd worden, omdat ze een last leggen op individuen die maar al te vaak willekeurig worden uitgesloten. Dit geldt absoluut voor de vele rondes die iRobot de afgelopen jaren heeft meegemaakt. Sinds de oprichting in 1990 is het bedrijf een van de pijlers geweest van het bloeiende robotica-ecosysteem in de regio Greater Boston. Een jaar of twee nadat ik begon, organiseerde TechCrunch een privédiner voor robotica-sterren uit Boston, en het leek alsof bijna elke gast door de jaren heen op de een of andere manier bij iRobot betrokken was geweest.

Boston-robotica zullen uiteindelijk in orde zijn. De uiterst getalenteerde individuen die niet langer bij het bedrijf werken, zullen de volgende generatie van wereldveranderende robotica-startups vormen. Dit is triest en moeilijk nieuws, maar uiteindelijk maak ik me niet al te veel zorgen over deze slimme en capabele mensen. Je zult geweldige dingen bereiken. Ik maak me ook niet echt zorgen over de toekomst van thuisrobots. Het begin verliep traag en kan langer duren, maar we zullen binnenkort grote doorbraken zien op het gebied van AI, navigatie en mobiele manipulatie die aanleiding zullen geven tot een nieuwe generatie krachtige thuisrobots.

Hopelijk zal iRobot, ondanks de moeilijkheden, een sleutelrol blijven spelen in deze wereld.



Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *